Nobel de Medicina para los cuidadores de los pobres
Por: El Mundo
Octubre 2015
Fotografia: EFE

Las plagas de las enfermedades causadas por par√°sitos han diezmado a la humanidad durante a√Īos y contin√ļan siendo una gran amenaza para la salud p√ļblica, especialmente en los pa√≠ses m√°s pobres. Cada 30 segundos, la¬†malaria mata a un ni√Īo menor de cinco a√Īos en √Āfrica, el continente que registra el 90% de los fallecimientos por esta causa, seg√ļn datos de la Organizaci√≥n Mundial de la Salud (OMS).

√Āfrica tambi√©n es el principal afectado por la 'ceguera de los r√≠os' -oncorcercosis-, una enfermedad causada por unos gusanos (unas moscas negras) que se cr√≠an en estas aguas. De las m√°s de 37 millones de personas infectadas, la mayor√≠a vive en comunidades rurales pobres de √Āfrica.

Seg√ļn la OMS, la¬†elefantiasis, cuyo nombre t√©cnico es la filariasis linf√°tica, es una enfermedad tropical desatendida, pese a que en la actualidad hay m√°s de 1.230 millones de personas de 58 pa√≠ses en riesgo de contraer esta enfermedad. Un 80% de ellas se concentra en 10 pa√≠ses: Bangladesh, Costa de Marfil, Filipinas, India, Indonesia, Myanmar, Nepal, Nigeria, Rep√ļblica Democr√°tica del Congo y la Rep√ļblica Unida de Tanzania.

Los galardonados con el Premio Nobel de Medicina este a√Īo son cient√≠ficos que se han centrado en buscar remedios para ayudar a estas personas, para curar las enfermedades de los pobres. William C. Campbell y Satoshi Omura lo han recibido por descubrir una nueva terapia, la Avermectina, que ha logrado reducir de forma radical la incidencia de la ceguera de los r√≠os y la elefantiasis. Por su parte,¬†Youyou Tu recibe el Nobel por ser la art√≠fice del hallazgo de la¬†artemisina, un compuesto que ha reducido de manera muy significativa la mortalidad por malaria.

Campbell, desde el laboratorio

Este cient√≠fico risue√Īo estaba dormido cuando recibi√≥ la noticia de que le hab√≠an concedido el galard√≥n. '¬°Debes estar bromeando!', fue lo primero que solt√≥ William C. Campbell desde la cama. Despu√©s intent√≥ verificar que la cosa iba en serio porque pensaba "que era algo imposible", tal y como reconoci√≥ por tel√©fono a la Fundaci√≥n Nobel. No le cost√≥ mucho convencerse, porque la historia estaba ya en Internet.

Nacido en 1930 en Ramelton (Irlanda) se licenció en bioquímica por el Trinity College de la Universidad de Dublín y se sacó el doctorado por la Universidad de Wisconsin, EEUU. Empezó su carrera como miembro del Instituto Merck para la Investigación Terapéutica, donde estuvo desde 1957 hasta 1990. Desde 1984 ocupó también el puesto de Científico Senior y Director de Ensayo de Investigación y Desarrollo en dicha empresa farmacéutica.

Actualmente, es Investigador Emérito de la Universidad de Drew, Madison, Nueva Jersey, EEUU.

Campbell, que viaja a menudo a su Irlanda natal para visitar a la familia, utilizó algunos cultivos aislados por Omura (galardonado junto a él con el Nobel) y exploró su eficacia. Así, descubrió que un compuesto de esos cultivos, de la bacteria Streptomyces, era muy eficaz contra parásitos en animales domésticos.

En concreto se bas√≥ en una muestra de Streptomyces avermitilis, que fue la base para el desarrollo de un agente que se denomin√≥ Avermectina y que despu√©s fue qu√≠micamente modificado y renombrado como Ivermectina. Este √ļltimo fue el que se prob√≥ en humanos con infecciones parasitarias y mostr√≥ su eficacia. "Soy consciente de que el f√°rmaco ha tenido un gran impacto en prevenir la ceguera de los r√≠os", afirma este cient√≠fico.

El ministro irlandés de Sanidad, Leo Varadkar, ha felicitado a su compatriota en un comunicado: "Este es un gran día para las ciencias irlandesas y quiero felicitar al profesor Campbell por recibir el prestigioso Premio Nobel. Representa un magnífico logro para él y sus colegas".

Omura: 'Lo recibo con mucha humildad'

Satoshi Omura ha dicho emocionado por teléfono a la Fundación Nobel que recibe y acepta el galardón "muy feliz y con mucha humildad". Este líder mundial en química bioorgánica nació en 1935 en la prefectura de Yamanashi, Japón. Se doctoró en Ciencias Farmacéuticas en 1968 en la Universidad de Tokio y en 1970 obtuvo el doctorado de Química en la misma Universidad.

Fue investigador en el Instituto Kitasato de su país natal entre 1965 y 1971. Después se pasó a la docencia, aunque sin dejar la labor investigadora, y fue profesor de la Universidad de Kitasato entre 1975 y 2007. A partir de esta fecha, fue nombrado profesor emérito de la Universidad.

Aficionado al golf, se hizo especialista en aislar productos naturales que pudieran tener actividad antibacteriana. Y desarroll√≥ una gran habilidad para inventar m√©todos de cultivo a gran escala. Durante sus 40 a√Īos de carrera, Omura ha saltado a la fama, sobre todo, por aislar, cultivar y examinar microorganismos,descubriendo m√°s de 470 compuestos, muchos de ellos √ļnicos. Algunos de sus hallazgos han sido claves para el desarrollo de las estatinas y f√°rmacos contra el c√°ncer. Tambi√©n para elaborar preparados veterinarios y compuestos para proteger a las plantas.

"Pens√© '¬Ņpuede ser verdad?' Porque yo he aprendido tanto de los microorganismos. Ser√≠a m√°s adecuado darles a ellos el premio", afirm√≥ el cient√≠fico, de 80 a√Īos, al canal japon√©s NHK tras conocer que le hab√≠an dado el galard√≥n, seg√ļn recoge la agencia DPA. "Durante mis estudios de qu√≠mica y parasitolog√≠a descubr√≠ el potencial que tienen los microorganismos. En un momento muy temprano de mi carrera pens√© que este potencial podr√≠a ser aprovechado para ayudar a los humanos", continu√≥. "Puede que este campo de la ciencia no resulte muy llamativo, pero creo que es un socio muy importante para la Humanidad", dijo sonriente ante las c√°maras.

Asimismo, en una peque√Īa entrevista con la Fundaci√≥n Nobel al informarle del galard√≥n, Omura confes√≥ que "hay muchos, muchos investigadores que hacen investigaciones muy importantes. La m√≠a no lo es tanto como para obtener el Nobel. Hice algunas cosas bien pero hay much√≠simos buenos investigadores en el mundo.¬†Creo que he sido muy afortunado".

Suyo fue el aislamiento de la bacteria Streptomyces, el punto de partida para las nuevas terapias contra la elefantiasis y la ceguera de los ríos. Con este hallazgo, su principal logro, sentó las bases para el desarrollo de la Ivermectina, una de las medicinas más importantes, comparada incluso con la penicilina, por su gran impacto en mejorar la salud de las personas que viven en países en vías de desarrollo. Más de 300 millones de personas consumen este compuesto anualmente. Omura expresó su deseo de que sus investigaciones "sirvan para mejorar la salud humana y los servicios médicos".

Youyou Tu, premio a la constancia

Youyou Tu naci√≥ en 1930 en China. Graduada por el Departamento de Farmacia de la Universidad M√©dica de Beijing en 1955, empez√≥ su trayectoria como profesora asistente en la Academia de Medicina Tradicional China, donde estuvo entre 1965 y 1978. Desde el a√Īo 2000, ha sido responsable de dicha Academia.

Su interés en investigar nuevos compuestos dentro de esta rama tradicional la llevó, después de muchos intentos, al descubrimiento de la artemisina. La malaria se trataba tradicionalmente con cloroquina o quinina, pero ambos compuestos fueron perdiendo eficacia con el paso del tiempo. Hacia la década de los 60, los esfuerzos para erradicar la malaria habían fracasado y la incidencia de la enfermedad iba en aumento.

Ante esa situación, Youyou Tu volvió la vista a las hierbas tradicionales de su país, para desarrollar nuevas terapias que combatieran al parásito. Además de su interés personal, este trabajo era un encargo personal de Mao Zedong. Vietnam había pedido ayuda a China porque la malaria estaba causando más bajas que la guerra.

En medio de la denominada Revolución Cultural China,

Tu, quien tenía conocimientos en medicina china y occidental, lideró el proyecto secreto 523 (por haber sido creado el 23 de mayo) y empezó a bucear en los viejos recetarios.

De 2.000 fórmulas estudiadas sacó 380 extractos que dio a ratones y monos mediante el método de prueba-error.

Tras investigar muchos remedios tradicionales, se dio cuenta de que un extracto de la planta Artemisina podía ser un buen candidato para hacer frente a la malaria.

Sin embargo, sus primeros resultados fueron inconsistentes. Pero ella estaba segura de su intuición y se dedicó a revisitar la literatura de sus ancestros, de la medicina china, y visitar a los practicantes más famosos de estas terapias. Así descubrió algunas claves que la guiaron para extraer un componente activo de dicha planta y mostrar que era eficaz. La artemisina -lograda al cocer plantas de ajenjo chino- fue el primer fármaco de una nueva clase de agentes antimaláricos que mataban rápidamente al parásito en sus fases más iniciales. Probó el invento consigo misma, para demostrar que no había riesgo.

Sus investigaciones se publicaron en 1977, cuando la Revolución había terminado, pero sin firmar, como mandaba la tradición comunista, por lo que esta científica ha sido bastante desconocida hasta ahora.

La artemisina, cuando se usa en terapia combinada, reduce la mortalidad por malaria en m√°s de un 20% en adultos y m√°s de un 30% en ni√Īos.¬†Se estima que, solamente en √Āfrica, salva m√°s de 100.000 vidas cada a√Īo. Por este motivo ya hab√≠a sido galardonada con el Premio Lasker en 2011.

Aunque algunos par√°sitos de la malaria han comenzado a desarrollar resistencia a la artemisina, el equipo de los Nobel destaca que el premio se concede por "lo que el compuesto ha tenido de beneficioso hasta ahora".

 

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