China planea la mayor m√°quina del mundo para entender el universo
Por: El País
Febrero 2017
Fotografia: CERN

Desde hace décadas, un comité internacional facilita los contactos entre países para crear los aceleradores de partículas del futuro. La mayor de estas máquinas, el LHC de Ginebra, ha permitido descubrir el bosón de Higgs, la partícula que completa la definición de la materia convencional, de la que está hecha todo cuanto vemos y tocamos en nuestro día a día, las proteínas y los genes que nos mantienen vivos, así como los billones de planetas y estrellas que hay en el universo. Pero toda esa materia supone menos del 5% de todo el cosmos. Para conocer de qué está hecho el resto hay que construir nuevos aceleradores de partículas más potentes y caros.

Uno de los proyectos más avanzados es el Colisionador Lineal Internacional (ILC), que se construiría en Japón. En su concepción original podría producir partículas de materia oscura, que supone el 24% del universo y nunca ha sido observada, pero el proyecto afronta importantes recortes.

En la √ļltima reuni√≥n del comit√© de futuros aceleradores ICFA, celebrada la semana pasada en el¬†Instituto de F√≠sica Corpuscular de Valencia, Masanori Yamauchi, director general del laboratorio de f√≠sica de part√≠culas de Jap√≥n (KEK), ha presentado al resto de pa√≠ses miembros un plan para recortar la potencia del nuevo acelerador a la mitad y ahorrar en torno a un 40% de su coste, de unos 8.000 millones de euros. Jap√≥n cree que esta es la forma de salvar el proyecto y comenzar las negociaciones con otros pa√≠ses para pagar su construcci√≥n, aunque a√ļn hay muchas dudas. "Los japoneses pensamos que la comunidad internacional debe pagar la mayor parte del acelerador y la comunidad internacional piensa justo lo contrario", reconoce Yamauchi.

En su pa√≠s,¬†el mismo ministerio financia la ciencia y el deporte, adem√°s de la cultura y la educaci√≥n, lo que ha tenido un impacto directo en las investigaciones del KEK. El organismo est√° recortando el tiempo de operaci√≥n de sus aceleradores en torno a un 10% al a√Īo para ahorrar debido a los Juegos Ol√≠mpicos de Tokio en 2020, explica Yamauchi con resignaci√≥n. Esta situaci√≥n "est√° afectando negativamente a la investigaci√≥n de f√≠sica de part√≠culas" en el pa√≠s, reconoce, pero el problema se ve con optimismo, dado que se espera que, pasado el evento deportivo, el ILC se convierta en el buque insignia del ministerio y reciba una fuerte inyecci√≥n de dinero.

El ILC reducido funcionar√≠a a la mitad de potencia, 250 GeV, y ser√≠a una "f√°brica de Higgs". Su objetivo principal no ser√≠a tanto la materia oscura como producir los bosones ya conocidos, eso s√≠, con mucha m√°s limpieza que el LHC para profundizar en el conocimiento de sus propiedades, ya que a√ļn queda por determinar si es una part√≠cula fundamental o compuesta o si hay m√°s de un bos√≥n de Higgs. En un futuro indeterminado, el acelerador podr√≠a ampliarse para alcanzar el doble de potencia.

Europa y EE UU esperan a que Jap√≥n haga un anuncio oficial de que pretende construir el acelerador, lo que se espera para 2018 o 2019, explica¬†Grahame Blair, director de programas del Consejo de Instalaciones de Ciencia y Tecnolog√≠a de Reino Unido. Blair afronta una situaci√≥n no menos parad√≥jica que su colega nip√≥n, pues preside el organismo internacional que aglutina a las agencias financiadoras de cara a nuevos aceleradores lineales en representaci√≥n de Europa, justo cuando su pa√≠s planea abandonar la Uni√≥n Europea. El brit√°nico admite que "a√ļn no se sabe c√≥mo el¬†brexit va a afectar a la ciencia en Reino Unido". El Gobierno de Theresa May a√ļn debe "nombrar muchos cargos y simplemente no sabemos lo que va a pasar", reconoce.

En una incertidumbre similar est√° Abid Patwa, del Departamento de Energ√≠a de EE UU. El pasado mi√©rcoles particip√≥ en la reuni√≥n a puerta cerrada de las agencias financiadoras, donde se explor√≥ c√≥mo "acomodar unos presupuestos planos en casi todos los pa√≠ses, con el proyecto de dise√Īar" el ILC y otros aceleradores futuros, explica.¬†Donald Trump ha arremetido contra la ciencia del cambio clim√°tico y ha agitado bulos sobre las vacunas, pero sus planes en la exploraci√≥n de los grandes enigmas del universo son a√ļn un misterio. En 2014, un panel de cient√≠ficos que asesoraba al Gobierno de Obama estableci√≥ cinco grandes prioridades para los pr√≥ximos 10 a√Īos. La primera era seguir investigando en bos√≥n de Higgs. Adem√°s, se pretende aclarar el¬†misterio de la masa de los neutrinos, estudiar la materia oscura y aclarar la aceleraci√≥n del universo, probablemente empujado por la energ√≠a oscura. Por ahora, el equipo de transici√≥n de Trump no ha dicho nada sobre este plan, ni cu√°l ser√° su estrategia para este campo del conocimiento, reconoce Patwa.

Entre tantas dudas, China sigue adelante con un ambicioso plan que amenaza con arrebatarle al CERN Europeo el liderazgo mundial en f√≠sica de part√≠culas. Jie Gao, del Instituto de F√≠sica de Altas Energ√≠as, explica que su pa√≠s planea construir un acelerador de part√≠culas de 100 kil√≥metros de circunferencia, unas cuatro veces mayor que el LHC, y que abarcar√≠a en su circunferencia un territorio superior a la ciudad de Madrid.¬†El proyecto rivaliza con otro casi id√©ntico del CERN. La primera fase del proyecto, un colisionador circular de electrones y positrones, tambi√©n se solapa con el ILC. Empezar√≠a a funcionar en 2030, explica Gao. Despu√©s usar√°n el mismo t√ļnel subterr√°neo para albergar un colisionador de protones de 100 kil√≥metros que estar√≠a listo en 2050, explica el f√≠sico chino, cuyas explicaciones ejemplifican la forma de hacer las cosas¬†en la primera econom√≠a del mundo, seg√ļn algunos baremos. "En el √ļltimo Plan Quinquenal hay una frase que dice que China debe promover y sostener un gran proyecto internacional en ciencia, sin mencionar cu√°l", explica Gao. El nuevo acelerador "encaja muy bien" con esa directriz, a√Īade el chino. En el pa√≠s m√°s poblado de la Tierra, construir la mayor m√°quina de la Tierra ser√≠a en realidad muy asequible. "El coste per c√°pita es incluso m√°s barato que el primer colisionador de part√≠culas que se construy√≥ en China en los ochenta", explica. Gao espera que el Gobierno comprometa fondos para su dise√Īo detallado a partir del pr√≥ximo a√Īo. El f√≠sico resalta que este tiene que ser un proyecto en el que participe la comunidad internacional. "Creo que China puede hacerse cargo del 70% del proyecto", asegura.

Mientras, el CERN sigue adelante con sus propios estudios "de aceleradores lineales y circulares", asegura Fabiola Gianotti, directora general del laboratorio, que se muestra muy diplom√°tica sobre los amenazadores planes chinos. "Es muy agradable ver que en varias regiones del mundo hay inter√©s por los aceleradores de part√≠culas", se√Īala.

La √ļltima esperanza de Europa en esta carrera ser√° su capacidad de innovaci√≥n. El veterano f√≠sico Lynn Evans, director de colisionadores lineales del CERN y uno de los padres del LHC, es muy esc√©ptico de que la potencia asi√°tica pueda desarrollar por su cuenta las nuevas tecnolog√≠as necesarias para cuadruplicar la potencia de los aceleradores actuales. "Nos llev√≥ 15 a√Īos construir el LHC", y "puede que se tarde 50 a√Īos" en construir un acelerador de 100 kil√≥metros, "nosotros no lo veremos funcionando", sentencia.

 

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