Científicos identifican 52 genes vinculados con la inteligencia
Por: Carl Zimmer / The New York Times
Mayo 2017
Fotografia: carasycaretas.com.uy

En un avance significativo en el estudio de las habilidades mentales, un equipo de científicos identificó 52 genes vinculados a la inteligencia a través del estudio de alrededor de 80.000 personas.

Esos genes no son determinantes por s√≠ solos para la inteligencia; su influencia combinada es min√ļscula, lo que sugiere que hay miles genes m√°s a√ļn por descubrir que tambi√©n tienen un papel importante. Y tambi√©n es importante el efecto ambiental y de crianza en la inteligencia.

Sin embargo, los expertos dijeron que el hallazgo permitir√° que se lleven a cabo nuevos experimentos sobre los fundamentos biol√≥gicos del razonamiento y la soluci√≥n de problemas. Podr√≠an ayudar a desarrollar m√©todos de intervenci√≥n que sean m√°s efectivos para lidiar con ni√Īos que tengan problemas de aprendizaje.

"Esto representa un éxito enorme", dijo Paige Harden, psicóloga de la Universidad de Texas y quien no estuvo involucrada en el estudio.

Los psic√≥logos han estudiado la inteligencia durante m√°s de un siglo a trav√©s de preguntas; ex√°menes que ponen a prueba habilidades como el razonamiento verbal o la memorizaci√≥n. Los resultados para cada prueba var√≠an seg√ļn la habilidad que est√° siendo estudiada, pero en general la gente que saca una calificaci√≥n baja en una tambi√©n lo hace en otra. Los psic√≥logos llaman a esto la inteligencia general o Factor G.

Sin embargo, a√ļn no queda claro qu√© parte dentro del cerebro explica la inteligencia de alguien. Los neurocient√≠ficos han descubierto que el tama√Īo de la materia gris puede ser una raz√≥n de la varianza entre quienes tienen resultados altos y bajos en las pruebas, aunque algunas personas con un cerebro peque√Īo pueden tener mejores calificaciones que algunas con uno grande. Otros indican que la inteligencia est√° relacionada con la eficiencia de cada cerebro de enviar se√Īales de una regi√≥n cerebral a otra.

"Siempre me ha intrigado", dijo Danielle Posthuma, genetista de la Universidad Vrije de √Āmsterdam y autora principal del nuevo estudio. "¬ŅEs cuesti√≥n de las conexiones cerebrales o de neurotransmisores insuficientes?". Con esa pregunta empez√≥ sus estudios sobre inteligencia en los a√Īos noventa.

Posthuma estudió a gemelos idénticos que compartieran el ADN; resultó que tienen calificaciones más similares que las de los mellizos.

Pese a esas similitudes tambi√©n pod√≠a haber una influencia del ambiente: si hay plomo en el agua potable, por ejemplo, disminuyen las calificaciones en las pruebas y estas aumentan si los ni√Īos toman suplementos vitam√≠nicos cuando la comida en la zona tiene poco yodo.

Por ello los investigadores se propusieron aislar los genes individuales que pudieran contribuir a las diferencias en las pruebas por medio de un estudio de asociación del genoma completo: secuencian partes del material genético en el ADN de muchas personas no relacionadas entre sí y luego buscan si quienes comparten alguna condición particular -como calificaciones altas en pruebas de inteligencia- también comparten marcadores genéticos.

Posthuma y otros expertos juntaron los datos de trece estudios previos y formaron una base de datos amplia de marcadores genéticos y de calificaciones en pruebas de inteligencia. Dado que análisis previos no habían tenido mucho éxito en estudios a gran escala, Posthuma dijo que no esperaba mucho.

Pero, para su sorpresa, surgieron 52 genes con vínculos fuertes a la inteligencia.

El análisis fue hecho entre personas de ascendencia europea porque así esperaban mejorar la posibilidad de que haya variantes genéticas comunes.

Sin embargo, esos genes solo representan un porcentaje muy peque√Īo de la varianza en las calificaciones de las pruebas; el coeficiente intelectual solo aumenta o disminuye una peque√Īa fracci√≥n de un punto. Adem√°s, estudios gen√©ticos pasados indican que las variantes gen√©ticas en una poblaci√≥n -como aquella de ascendencia europea- no necesariamente se replican en otros grupos poblacionales.

Aunque los investigadores son optimistas con respecto a que los demás genes que serían responsables se hallarán pronto gracias a estudios de cientos de miles y hasta millones de personas que podrían darse en el futuro cercano.

"Es como la astronomía, que mejoró cuando los telescopios se hicieron más grandes", dijo Christopher Chabris, coautor del nuevo estudio y quien trabaja en el Geisinger Health System de Pensilvania.

Los investigadores también recalcan que el estudio no significa que la inteligencia sea determinada por nuestros genes. Compararon la situación con tener hipermetropía: se debe a los genes, pero se pueden cambiar factores ambientales que lo mejoren; en este caso, usar anteojos.

Posthuma ya tiene planeado estudiar más a fondo los 52 genes descubiertos por ella y sus colegas, pues algunos ya han sido vinculados a otros factores. Por ejemplo, son más comunes entre personas que nunca han fumado y algunos son hallados más frecuentemente entre personas que sí fuman, pero que dejaron de hacerlo de manera exitosa.

Sin embargo, todavía no se sabe qué hacen exactamente esos genes. Posthuma indicó que cuatro de ellos controlan el desarrollo celular y tres tienen alguna función relacionada con las neuronas.

En alg√ļn momento, los cient√≠ficos podr√≠an experimentar con las c√©lulas cerebrales de personas con las 52 variantes para que se desarrollen y se vuelvan neuronas y "minicerebros" que intercambien se√Īales, con el fin de ver si las diferencias gen√©ticas las hacen comportarse de manera distinta.

"No es algo que podr√≠amos hacer de la noche a la ma√Īana, pero es algo que espero poder hacer en el futuro", dijo Posthuma.

 

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