Científicos comprueban teoría de la relatividad general de Einstein
Abril 2013
Fotografia: ESO
Impresi√≥n art√≠stica del p√ļlsar y su estrella compa√Īera

Aplican la teoría de la relatividad general en una estrella de neutrones que pesa el doble que el Sol y rompe todos los récords

ABC.-¬† Casi cien a√Īos despu√©s de que fuera formulada, cient√≠ficos han puesto a prueba la teor√≠a de la gravedad de Einstein-la relatividad general- de una forma imposible hasta el momento, en un laboratorio c√≥smico √ļnico. Est√° formado por una estramb√≥tica pareja, la estrella de neutrones m√°s masiva encontrada hasta el momento y su compa√Īera, una estrella enana blanca que gira a su alrededor. Las nuevas observaciones encajan exactamente con las predicciones de la relatividad general y son inconsistentes con algunas teor√≠as alternativas. La investigaci√≥n, llevada a cabo por un equipo internacional dirigido por el Instituto Max Planck de Radioastronom√≠a, en Bonn (Alemania), ha merecido aparecer publicada en la revista cient√≠fica Science.

Los cient√≠ficos descubrieron un ex√≥tico objeto doble a 7.000 a√Īos luz de la Tierra, formado por una peque√Īa pero pesad√≠sima estrella de neutrones que, desbocada, gira 25 veces por segundo sobre s√≠ misma. Este astro es orbitado cada dos horas y media por otra estrella, una enana blanca.

El p√ļlsar, al que los astr√≥nomos han puesto el complicado nombre de PSR J0348+0432, es en realidad un cad√°ver, los restos de una explosi√≥n de supernova, dos veces m√°s pesado que el Sol, pero con solo 20 kil√≥metros de di√°metro. La gravedad en su superficie es m√°s de 300.000 millones de veces m√°s fuerte que la de la Tierra y, en su centro, cada volumen equivalente a un azucarillo cuadrado pesa m√°s de mil millones de toneladas concentradas. Su compa√Īera, la estrella enana blanca, solo es un poco menos ex√≥tica: es el brillante resto de una estrella mucho m√°s ligera que ha perdido su atm√≥sfera y se enfr√≠a lentamente.

John Antoniadis, estudiante de doctorado del Instituto Max Planck de Radioastronom√≠a (MPIfR) en Bonn, y autor principal del art√≠culo, estudiaba el raro sistema con el telescopio VLT (Very Large Telescope) del Observatorio Europeo Austral (ESO) cuando se dio cuenta de que el p√ļlsar era extraordinario. ¬ęEs el doble de la masa del Sol, lo que la convierte en la estrella de neutrones m√°s masiva conocida hasta el momento y, al mismo tiempo, en un excelente laboratorio de f√≠sica fundamental¬Ľ, explica.

Teorías en competencia

Y aqu√≠ es donde comienza la parte m√°s interesante. La teor√≠a de la relatividad general de Einstein, que explica la gravedad como una consecuencia de la curvatura del espacio-tiempo creada por la presencia de masa y energ√≠a, ha superado todas las pruebas desde que fue publicada por primera vez hace casi cien a√Īos. Pero muchos cient√≠ficos creen que no puede ser la explicaci√≥n definitiva, as√≠ que han concebido otras teor√≠as que hacen predicciones diferentes a las que plantea la relatividad general y que, seg√ļn dicen, se podr√≠an demostrar en campos gravitatorios extremadamente fuertes que no pueden encontrarse en el Sistema Solar.

Pues bien, ahora ten√≠an una magn√≠fica oportunidad de quitarle la raz√≥n a Einstein y no han sido capaces. El nuevo p√ļlsar es un objeto de gravedad verdaderamente extrema, incluso comparado con otros p√ļlsares que han sido utilizados en pruebas de alta precisi√≥n de la relatividad general. No existe un campo de pruebas mejor. Una pareja tan cercana entre s√≠ emite ondas gravitacionales y pierde energ√≠a. Esto hace que el periodo orbital cambie ligeramente y las predicciones de este cambio hechas por la relatividad general y otras teor√≠as competidoras son diferentes. ¬ŅCu√°l fue el resultado? ¬ęNuestras observaciones en radio eran tan precisas que ya hemos podido medir un cambio en el periodo orbital de 8 millon√©simas de segundo por a√Īo, exactamente lo que predice la teor√≠a de Einstein¬Ľ, afirma Paulo Freire, otro miembro del equipo. En efecto, una vez m√°s, el f√≠sico alem√°n vuelve a ganar.

 

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