C贸mo puede volver a la vida el extinto rinoceronte blanco
Por: The New York Times
Junio 2018
Fotografia: AFP

Cuando el 煤ltimo rinoceronte blanco macho del norte falleci贸 en marzo, la gente lament贸 el paso del apreciado mam铆fero hacia la extinci贸n.

Al no existir integrantes de la subespecie en estado silvestre y con solo dos hembras en cautiverio, parec铆a que聽 se desvanec铆a la 煤ltima oportunidad para el rinoceronte blanco.

No obstante, varias agrupaciones cient铆ficas est谩n trabajando que no sea as铆.

Un grupo dirigido por investigadores del Instituto para la Investigaci贸n de la Conservaci贸n del Zool贸gico de San Diego espera revivir al rinoceronte blanco del norte mediante la utilizaci贸n de c茅lulas almacenadas. En un estudio publicado el 24 de mayo en Genome Research, se secuenci贸 el ADN de estas c茅lulas y la conclusi贸n es que cuentan con una prometedora diversidad gen茅tica para restablecer una poblaci贸n viable de rinocerontes blancos del norte.

Con los avances pertinentes en reproducci贸n asistida o clonaci贸n, podr铆a haber una segunda oportunidad para esta "especie 煤nica de rinocerontes", coment贸 Oliver Ryder, director de Gen茅tica de la Conservaci贸n en el Zool贸gico de San Diego.

No todo el mundo est谩 de acuerdo con la idea de que tener la capacidad de revivir al rinoceronte blanco del norte signifique que debe hacerse. Quienes tienen una postura cr铆tica se preguntan si el alboroto respecto a la resurrecci贸n de una criatura funcionalmente extinta acapara la atenci贸n y los recursos que podr铆an destinarse a otros animales con mayores posibilidades de supervivencia.

Tambi茅n se帽alan que muy probablemente cualquier rinoceronte blanco del norte resurrecto permanecer铆a en cautiverio en lugar de vagar libremente en lo que fue su h谩bitat en el centro y este de 脕frica, donde la caza furtiva por los cuernos sigue siendo una grave amenaza.

En su estudio, Ryder y sus colegas se concentraron en la viabilidad de recuperar al rinoceronte blanco del norte utilizando c茅lulas almacenadas en el Zool贸gico Congelado, una amplia colecci贸n de muestras criogenizadas en el Zool贸gico de San Diego. Estas l铆neas celulares representan a ocho rinocerontes blancos del norte que presuntamente no tienen relaci贸n entre ellos, explic贸 Ryder.

Los investigadores secuenciaron estos genomas y los compararon con los de los rinocerontes blancos del sur, sus parientes m谩s cercanos, que tuvieron una recuperaci贸n espectacular al estar en protecci贸n durante el 煤ltimo siglo, aunque siguen siendo parte de una especie casi amenazada.

Ellos confirmaron la hip贸tesis que ha sostenido la ciencia durante mucho tiempo de que los dos rinocerontes son subespecies y no especies distintas. Esta relaci贸n cercana podr铆a ser un buen pron贸stico para utilizar alg煤n d铆a a los rinocerontes blancos del sur como vientres sustitutos para los embriones de los blancos del norte.

De acuerdo con Ryder, los cient铆ficos tambi茅n descubrieron suficiente diversidad gen茅tica en las muestras de los blancos del norte al compararlas con los blancos del sur. "Aunque solo cont谩ramos con el material del Zool贸gico Congelado, podr铆amos convertir esas c茅lulas en animales", agreg贸.

Sin embargo, Marty Kardos, un investigador de biolog铆a evolutiva de la Universidad de Montana, advirti贸 que "no deber铆amos confiar necesariamente" en la comparaci贸n con el blanco del sur. Podr铆a ser que existieran mutaciones peligrosas a una frecuencia elevada entre los blancos del norte, lo cual tendr铆a un efecto negativo, se帽al贸.

Jason Gilchrist, un ecologista de la Universidad Napier de Edimburgo en Escocia, cuestion贸 el objetivo de revivir a un animal que no puede regresar a su estado natural original. "Como ecologista, lo que deseo es ver a los ecosistemas silvestres funcionando con tanta naturalidad como sea posible", coment贸.

Joseph Bennett, investigador de conservaci贸n de la Universidad Carleton en Ontario, cree que el rinoceronte blanco del norte es un buen candidato para la resurrecci贸n, pues hay una alta probabilidad de 茅xito en comparaci贸n con proyectos m谩s ambiciosos como revertir la extinci贸n del mamut lanudo o la paloma migratoria.

Podr铆a tratarse de "una 'historia positiva' muy agradable para las personas", dijo.

Cathy Dean, directora ejecutiva de la organizaci贸n ben茅fica Save the Rhino, asegur贸 que los esfuerzos para revivir al rinoceronte blanco del norte podr铆an atraer distintas fuentes de financiaci贸n, a diferencia de solo conservar a los rinocerontes silvestres que quedan. Aun as铆, Dean afirm贸 que espera que otros rinocerontes, como el de Sumatra, el de Java o el rinoceronte negro, que son especies amenazadas, reciban tanta atenci贸n como el blanco del norte.

Ryder dijo que los esfuerzos de su equipo no sustituyen los intentos de proteger a los animales salvajes, sino que se suman a ellos, y agreg贸 que "estamos viendo especies que se extinguen a pesar del compromiso mundial" de protegerlas.

De este modo, dijo, ofrecer "m谩s opciones para la existencia de las especies en el futuro es una misi贸n pertinente".

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