Estudiar a los volcanes para enfriar al mundo
Por: Henry Fountain / The New York Times
Febrero 2018
Fotografia: Reuters

Hace casi treinta a√Īos, el Pinatubo, un volc√°n en Filipinas, estall√≥ a lo grande: arroj√≥ a la atm√≥sfera m√°s de cuatro kil√≥metros c√ļbicos de roca y ceniza y 20 millones de toneladas de di√≥xido de azufre. Ese gas se esparci√≥ por todo el mundo y se combin√≥ con vapor de agua para formar aerosoles: gotitas diminutas que reflejaron una parte de la luz solar hacia fuera de la Tierra. Como resultado, durante varios a√Īos, el promedio de la temperatura a nivel mundial disminuy√≥ alrededor de 0,5 grados Celsius.

Las erupciones volcánicas poderosas como la del Pinatubo en 1991 llegan a tener una influencia natural importantísima en el clima. Por lo tanto, investigadores de la NASA y otros científicos están planeando un programa de respuesta rápida para estudiar la siguiente gran erupción.

Y es que el impacto que tiene en el clima una erupci√≥n de la magnitud de la del Pinatubo tambi√©n es una analog√≠a natural de una idea que ha existido en los l√≠mites de la ciencia durante a√Īos: la geoingenier√≠a, o el intervenir en la atm√≥sfera para enfriar el planeta de forma deliberada.

Una estrategia de geoingeniería utilizaría jets que, desde una gran altura, rociarían en la estratósfera químicos similares a los expulsados por el volcán. Así que, con el estudio de la siguiente gran erupción volcánica, los científicos también conocerían de mejor manera cómo podría funcionar un plan de ese tipo, al cual se conoce como gestión de la radiación solar (SRM, por su sigla en inglés).

"Esto es importante si alguna vez vamos a utilizar la geoingeniería", afirmó Alan Robock, investigador de la Universidad Rutgers, quien modela los efectos de las erupciones y ha estado involucrado en las discusiones sobre el proyecto de respuesta rápida. "Pero, aun si no existiera algo parecido a la geoingeniería, sigue siendo importante comprender la forma en que los volcanes afectan el clima".

La iniciativa de respuesta r√°pida involucrar√≠a la presencia de globos a gran altura y otros m√©todos que tendr√≠an como objetivo reunir datos sobre una erupci√≥n lo m√°s r√°pido posible despu√©s de que esta empezara y durante los a√Īos posteriores.

La idea se ha vuelto un poco urgente, pues el monte Agung, un volc√°n ubicado en Bali, comenz√≥ a hacer erupci√≥n a finales de noviembre. La √ļltima gran erupci√≥n del Agung ocurri√≥ en 1963 y, si estallara con una furia similar, podr√≠a bombear suficiente di√≥xido de azufre desde una altura suficiente como para provocar un efecto de enfriamiento medible. Del mismo modo, una inmensa erupci√≥n podr√≠a da√Īar de forma temporal la capa de ozono, un fen√≥meno que tambi√©n estudiar√≠an los cient√≠ficos.

La fuerza relativa de una erupci√≥n se califica seg√ļn el √ćndice de explosividad volc√°nica, o IEV, una escala de cero a ocho que depende fundamentalmente del volumen de cenizas y gas que expulsa el volc√°n y de la altura que alcanzan esas expulsiones: m√°s de 30 kil√≥metros en algunos casos. De acuerdo con la escala, la erupci√≥n del Agung en 1963 tuvo una calificaci√≥n de cinco, la misma del Pinatubo en 1991. Sin embargo, el √≠ndice no tiene una correlaci√≥n exacta con el impacto en el clima: la erupci√≥n del monte Santa Helena que ocurri√≥ en 1980 en Washington, Estados Unidos, tuvo una explosividad similar, pero el efecto de enfriamiento fue mucho menor porque la mayor√≠a de las cenizas y el gas que expuls√≥ viajaron de manera lateral en vez de en forma ascendente.

Los investigadores de la NASA est√°n planeando monitorear un evento parecido al del Pinatubo, cuya "escala de erupci√≥n provocar√≠a tanto disminuci√≥n de ozono como un importante enfriamiento de la superficie", se√Īal√≥ Paul A. Newman, un cient√≠fico s√©nior de la agencia que est√° ayudando a desarrollar la estrategia.

Un interés particular sería medir la cantidad de dióxido de azufre que se libera en las primeras semanas, antes de que el gas se combine con el vapor de agua para producir los aerosoles reflejantes.

También sería importante monitorear los aerosoles conforme pasa el tiempo, para ver qué tan grandes se vuelven y cómo finalmente se deshacen. Los aerosoles más grandes dejarían la atmósfera en menos tiempo y eso disminuiría el impacto del enfriamiento.

Algunos satélites ambientales pueden monitorear las erupciones volcánicas, pero los globos serían un componente fundamental de cualquier programa de respuesta rápida. Los globos tienen un costo relativamente bajo y se pueden lanzar desde distintos lugares. Sería importante volarlos a la misma latitud en la que se ubica el volcán en erupción, porque la columna de gas suele moverse primero de este a oeste.

A largo plazo, un programa bien consolidado de monitoreo requerir√≠a de aeronaves de la NASA y otras agencias, mencion√≥ Jack Kaye, subdirector de investigaci√≥n en la divisi√≥n de Ciencias de la Tierra de la NASA. Lo m√°s probable es que lo anterior requiera que esas aeronaves se utilicen para esto en vez de en otros proyectos de investigaci√≥n, se√Īal√≥ Kaye. "Puede que deban cambiar los planes de otras personas", afirm√≥.

La mayoría de los aviones no alcanzan las altitudes necesarias para llegar a la parte de la atmósfera donde se forman los aerosoles, aunque se pueden equipar con sensores que tomen mediciones desde más abajo. "Sería una enorme redirección de recursos", comentó Newman. "Es algo que solo se hace si existe algo muy importante que se deba observar".

Los funcionarios de la NASA minimizan los beneficios de estudiar un programa de investigaci√≥n de volcanes para la geoingenier√≠a. Desde hace mucho tiempo, esta ha sido marginada por una buena parte de la comunidad cient√≠fica, pues se le percibe como una medida arriesgada y como un √ļltimo recurso para resolver problemas del clima que se podr√≠an solucionar de mejor manera por medio de la reducci√≥n de emisiones de gases de efecto invernadero. Durante muchos a√Īos, el simple hecho de discutir conceptos de geoingenier√≠a se ha considerado un tab√ļ entre una gran cantidad de cient√≠ficos.

"Desde mi punto de vista, en realidad, los problemas más graves son los relacionados con el impacto de los volcanes, no la SRM", afirmó Newman.

No obstante, en los √ļltimos a√Īos, algunos cient√≠ficos y legisladores han empezado a argumentar a favor de una investigaci√≥n directa y limitada de los conceptos de geoingenier√≠a para comprender mejor tanto su potencial como sus riesgos, y para estar mejor preparados en caso de que el calentamiento global alcance un punto en el que sea necesario efectuar alg√ļn tipo de medida de emergencia.

Unos cuantos cient√≠ficos han propuesto experimentos a peque√Īa escala en exteriores para estudiar los aspectos de la gesti√≥n de la radiaci√≥n solar y la Uni√≥n Americana de Geof√≠sica, una de las sociedades cient√≠ficas m√°s grandes de Estados Unidos, respald√≥ en enero la idea de investigar lo que llam√≥ la "intervenci√≥n clim√°tica".

Los científicos no pueden predecir con precisión cuándo hará erupción un volcán. A pesar de que el monte Agung ha sido monitoreado de cerca desde que volvió a estar activo, los científicos no pueden asegurar si hará erupción o cuándo lo haría.

Aun si eso sucediera pronto, no hay garantía de que tenga la explosividad necesaria para enviar a la atmósfera cantidades significativas de gas y ceniza a una altura suficiente, de manera que valiera la pena el monitoreo. De hecho, algunos vulcanólogos sugieren que, debido a que el Agung tuvo una erupción poderosa hace apenas medio siglo, cualquier otra que ocurra en este momento podría carecer de la potencia necesaria.

Tampoco se espera que la erupci√≥n reciente del monte May√≥n en las Filipinas tenga alg√ļn tipo de impacto en el clima.

Sin embargo, Robock dijo que con el tiempo alg√ļn volc√°n har√° erupci√≥n con una intensidad parecida a la del Pinatubo en 1991. "Es probable que sea alguno del cual nunca hayan o√≠do", coment√≥.

 

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