Hombre de Cheddar: los europeos no siempre tuvieron piel clara
Por: BBC Mundo
Febrero 2018
Fotografia: PA

El estudio del esqueleto humano más antiguo encontrado en Reino Unido contradice la creencia popular de que la mayoría de europeos tuvieron siempre la piel de color claro.

Un an√°lisis gen√©tico del conocido como "hombre de Cheddar", de 10.000 a√Īos de antig√ľedad, revel√≥ que la pigmentaci√≥n de su piel era "de oscura a negra".

Su rostro, reconstruido gracias a un escáner de alta tecnología, muestra un aspecto totalmente opuesto a las pieles blanquecinas que hoy caracterizan a muchos de los británicos.

"La combinación de una piel muy oscura con los ojos azules no es lo que típicamente solemos imaginar, pero esa era la apariencia real de aquella gente", dijo Chris Stringer, del Museo de Ciencias Naturales de Londres donde fue expuesto este miércoles.

De hecho, seg√ļn Yoan Dieckmann, del equipo del University College de Londres responsable del estudio, la piel clara que asociamos a los europeos modernos del norte ser√≠a un fen√≥meno "relativamente reciente".

 

Entonces ¬Ņen qu√© momento aquellos ancestros comenzaron a cambiar su color de piel y por qu√© se produjo ese fen√≥meno?

Migraciones desde √Āfrica

Seg√ļn los expertos, hay dos factores principales que explican esta transformaci√≥n hist√≥rica.

El primero de ellos es la movilidad geogr√°fica de las poblaciones humanas modernas, que mientras vivieron en √Āfrica hace al menos 150.000 a√Īos tuvieron en su mayor√≠a una piel oscura.

"Aquellas poblaciones, que ser√≠an nuestros ancestros directos, comenzaron despu√©s a migrar. A Europa, por ejemplo, llegaron hace unos 45.000 a√Īos", le explic√≥ a BBC Mundo V√≠ctor Acu√Īa, profesor de la Escuela Nacional de Antropolog√≠a e Historia de M√©xico.

Algunos estudios gen√©ticos concluyeron que la pigmentaci√≥n de la piel m√°s clara comenz√≥ a ser com√ļn en algunas regiones europeas hace 25.000 a√Īos.

El descubrimiento del "hombre de Cheddar", que vivi√≥ hace 10.000 a√Īos, indica sin embargo que ese aclaramiento no ocurri√≥ hasta mucho despu√©s en lugares como las islas brit√°nicas.

El an√°lisis en 2014 de otros restos humanos de hace 7.000 a√Īos encontrados en Le√≥n, Espa√Īa, concluyeron tambi√©n que pertenec√≠an a un hombre de piel oscura y ojos azules.

Protección frente al sol

El segundo factor, el más importante, es el que explica por qué al llegar a estas zonas del planeta la piel de los humanos tendía a aclararse.

"Los humanos, a diferencia de otros primates, tenemos muy poco vello corporal. Por ello pensamos que la pigmentaci√≥n de la piel era una barrera a los efectos negativos de la luz ultravioleta" tan intensa en √Āfrica, dijo Acu√Īa.

Cuando migraban a regiones del norte del planeta, donde las radiaciones del sol son mucho más escasas, dejaban de necesitar esa protección natural ante posibles quemaduras o cáncer de piel.

Como explica Acu√Īa, "en zonas con poco sol, tener color de piel m√°s claro les permit√≠a una mejor absorci√≥n de la luz ultravioleta que es vital para capturar mejor la vitamina D".

Ello explica que dentro de la propia Europa comenzaran a observarse diferencias al respecto. Las pieles más claras se volvieron más frecuentes en el norte, mientras que en el sur la población mostraba tonos más variables.

En definitiva, el color de piel jugaba un papel fundamental a la hora de que aquellas generaciones pudieran adaptarse al medio de manera natural.

10% de aquellos ancestros

Con esta explicación, es obvio que esta característica de la evolución humana no se reduzca solo a los ancestros de los británicos.

De hecho, como destaca Acu√Īa, esta tendencia a una pigmentaci√≥n cada vez m√°s clara no solo se registr√≥ entre los antepasados que llegaron al norte de Europa.

"Los estudios indican que procesos evolutivos similares ocurrieron al menos en las poblaciones que llegaron al este de Asia y a √Āfrica, donde pese a lo que mucha gente cree, tambi√©n se detectaron notables diferencias en la pigmentaci√≥n de sus pieles", se√Īal√≥ el profesor.

Sobre el hallazgo del "hombre de Cheddar", el experto confirm√≥ la relaci√≥n directa entre aquel grupo ancestral y la poblaci√≥n europea actual, aunque matiz√≥ que esta √ļltima podr√≠a ser portadora de no m√°s de un 10% de aquellos antepasados debido al mestizaje.

"Aquella primera población tuvo contacto con migraciones posteriores. Eso hizo que 'desaparecieran' como cultura arqueológica al ser asimiladas por otros grupos", le dijo a BBC Mundo.

Se estima que el "hombre de Cheddar" migr√≥ de la Europa continental a las islas brit√°nicas al final de la √ļltima Edad de Hielo.

Sus restos fueron encontrados en una cueva próxima a la localidad británica de Cheddar en 1903, pero no fue hasta contar con los avances tecnológicos del siglo XXI que los científicos lograron poner cara al primer británico que se conoce.

 

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