Premio Nobel de Física 2018 a "las herramientas hechas de luz"
Por: El País
Octubre 2018
Fotografia: HANNA FRANZEN AFP

La Real Academia de las Ciencias de Suecia ha concedido este martes el Premio Nobel de Física 2018 al estadounidense Arthur Ashkin, la canadiense Donna Strickland y el francés Gérard Mourou por sus "rompedoras invenciones en el campo de la física del láser", en una ceremonia celebrada en Estocolmo.

Arthur Ashkin (Nueva York, 1922) demostr√≥ a comienzos de la d√©cada de 1970 que las fuerzas creadas por la luz l√°ser eran capaces de capturar y manipular part√≠culas con un tama√Īo de milmillon√©simas partes de un metro. En 1987 logr√≥ atrapar bacterias vivas sin da√Īarlas con las denominadas pinzas √≥pticas, "unas herramientas hechas de luz", seg√ļn ha destacado el comit√© del Nobel. G√©rard Mourou (Albertville, 1944) y Donna Strickland (Guelph, 1959) allanaron el camino hacia "los pulsos de l√°ser m√°s intensos jam√°s creados por la humanidad", seg√ļn el comit√©.

La técnica de Mourou y Strickland, creada en 1985 y conocida como amplificación de pulso gorjeado, se convirtió muy pronto en la herramienta estándar para obtener láseres de alta intensidad, utilizados desde entonces en millones de cirugías del ojo. Ashkin, graduado en la Universidad de Cornell, Strickland, de la Universidad de Waterloo, y Mourou, de la Universidad de Michigan, se repartirán los 870.000 euros del galardón.

Desde 1901 solo tres de los 201 cient√≠ficos laureados con el Nobel de F√≠sica (el 1,5%) han sido mujeres. Antes de¬†Donna Strickland lo ganaron la polaca nacionalizada francesa Marie Curie en 1903, por sus estudios sobre la radiactividad, y la estadounidense de origen alem√°n Maria Goeppert-Mayer en 1963, por sus investigaciones sobre la estructura interna del n√ļcleo de los √°tomos. La astrof√≠sica estadounidense Sandra Faber part√≠a tambi√©n como una de las favoritas, seg√ļn la quiniela elaborada por la empresa especializada Clarivate Analytics. Faber, que desarrolla su trabajo en la Universidad de California en Santa Cruz, descubri√≥ en 1976 un nuevo m√©todo para determinar la distancia a las galaxias, conocido como la relaci√≥n de Faber-Jackson.

"Pensaba que habr√≠a m√°s mujeres que hab√≠an ganado el Nobel de F√≠sica. Tenemos que reconocer a las f√≠sicas y supongo que de ahora en adelante habr√° m√°s que ganen este premio. Yo me siento honrada de ser una de ellas", ha declarado esta ma√Īana Strickland en la rueda de prensa, en conexi√≥n telef√≥nica desde Canad√°.

El f√≠sico Ricardo Arias Gonz√°lez, introductor en Espa√Īa de las pinzas √≥pticas con aplicaciones biol√≥gicas, celebra la decisi√≥n de la Real Academia de las Ciencias de Suecia. "Arthur Ashkin era uno de los grandes olvidados", explica. "Las pinzas √≥pticas han abierto un mundo de posibilidades. Permiten coger una sola mol√©cula y aislarla del resto en el espacio. Es algo que nunca se hab√≠a conseguido y que ha permitido estudiar la biolog√≠a celular y molecular como si fueran objetos macrosc√≥picos. Es como estudiar las piezas de un reloj", se√Īala Arias Gonz√°lez, del Instituto Madrile√Īo de Estudios Avanzados en Nanociencia.

El f√≠sico espa√Īol subraya que una de las ventajas de las t√©cnicas √≥pticas es que la luz puede penetrar en el interior de una c√©lula sin romper su membrana ni perturbar su actividad. Algunos experimentos ya han logrado manipular, dentro de c√©lulas vivas, los cromosomas -los paquetes que contienen la informaci√≥n gen√©tica- y las mitocondrias -las f√°bricas energ√©ticas celulares-, seg√ļn resalta Arias Gonz√°lez. "Manipular las mol√©culas intracelularmente, con la c√©lula viva, es un campo activo de investigaci√≥n. Es algo rompedor en esta d√©cada", apunta.

El a√Īo pasado, la Real Academia de Ciencias de Suecia concedi√≥ el Premio Nobel de F√≠sica a los estadounidenses Rainer Weiss, Barry Barish y Kip Thorne por su "contribuci√≥n decisiva a los detectores de LIGO [situados en Washington y Luisiana] y la observaci√≥n de ondas gravitacionales". El f√≠sico Albert Einstein fue el primero que predijo la existencia de estas se√Īales, fruto, por ejemplo, del choque de dos agujeros negros. Las ondas gravitacionales se diseminan a la velocidad de la luz deformando el espacio-tiempo y llegan a la Tierra con tan poca fuerza que fueron indetectables hasta el 14 de septiembre de 2015, cuando los detectores del Observatorio de Ondas Gravitacionales por Interferometr√≠a L√°ser (LIGO) captaron por primera vez una se√Īal. El avance abri√≥ una nueva era en la astronom√≠a al permitir estudiar la naturaleza con otros ojos.

 

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