La Pompeya de América: el extraordinario sitio precolombino en El Salvador
Por: BBC Mundo
Mayo 2018
Fotografia: Payson Sheets

"Es una c√°psula del tiempo extraordinaria".

Así lo afirma el profesor Payson Sheets, arqueólogo y descubridor de Joya de Cerén, un sitio arqueológico en El Salvador que algunos llaman la 'Pompeya' de América.

Pero Sheets prefiere no llamarla así "porque suena a fanfarronería", le dice a BBC Mundo.

La comparaci√≥n con la ciudad italiana, cuya poblaci√≥n fue v√≠ctima de la erupci√≥n del monte Vesubio en el a√Īo 79 dejando miles de muertos, surge porque las circunstancias de un evento volc√°nico causaron en Joya de Cer√©n una notable preservaci√≥n de la arquitectura y los artefactos de los antiguos habitantes, que quedaron en sus posiciones originales de almacenamiento y uso.

Los especialistas coinciden en que es un lugar √ļnico y uno de los sitios arqueol√≥gicos m√°s importantes porque muestra los restos de la aldea prehisp√°nica mejor preservada en Mesoam√©rica.

En efecto, la Unesco declaró a Joya de Cerén, Patrimonio de la Humanidad en 1993.

¬ŅQu√© fue lo que pas√≥?

Joya de Cer√©n era una aldea habitada por una comunidad maya alrededor del a√Īo 650 cuando la erupci√≥n del volc√°n Loma Caldera los sorprendi√≥.

Sin embargo, seg√ļn evidencian los descubrimientos arqueol√≥gicos, el volc√°n les dio algo de margen a sus pobladores para huir.

"En el caso de Joya de Cerén, la gente no tuvo tiempo de llevarse sus cosas. Tuvieron que escapar por la erupción volcánica, a solo 600 metros al norte de ellos", explica Sheets.

El profesor Sheets, quien realiz√≥ numerosas excavaciones en el lugar en los √ļltimos cuarenta a√Īos, dice que la erupci√≥n del volc√°n fue freatomagm√°tica; es decir que fue en fases.

"La primera fue una masa de granos fina que cayó horizontalmente cubriendo plantas como las de maíz, yuca, los techos de las casas y el paisaje en general. Y la segunda fase fue más violenta y explosiva que desplazó hasta el agua del río. Luego vinieron varias fases convirtiendo el lugar en una cápsula del tiempo que hizo que la gente ni se molestara en desenterrar", asegura.

"Con la boca abierta"

Tras las violentas y sucesivas erupciones del volcán, Joya de Cerén quedó totalmente sepultada.

Y as√≠ estuvo, preservada, por unos 1.400 a√Īos.

Me di cuenta que no había un lugar en el mundo moderno con una preservación de este tipo".

Payson Sheets, arqueólogo.

En 1978, un poco por curiosidad y otro poco por casualidad, el profesor Sheets, que realizaba una investigaci√≥n en El Salvador, se top√≥ con una estructura cubierta de ceniza en una excavaci√≥n que hab√≠a realizado una empresa constructora dos a√Īos antes en el departamento de La Libertad, al noroeste de San Salvador.

"Asum√≠ que se trataba de una erupci√≥n reciente, de unos 100 a√Īos, as√≠ que excav√© en busca de alg√ļn diario o contenedor de metal, pero solo encontr√© artefactos antiguos cl√°sicos. Eso no ten√≠a sentido sumado a que todo estaba a 5 metros de profundidad. Era un enigma", le cuenta en una entrevista telef√≥nica a BBC Mundo.

"Tom√© algunas muestras, las somet√≠ al m√©todo de dataci√≥n por radiocarbono (para determinar la edad de materiales) y los resultados fueron 1400 a√Īos. No recuerdo cu√°nto tiempo estuve con la boca abierta", describe.

"Me di cuenta que no hab√≠a un lugar en el mundo moderno con una preservaci√≥n de este tipo", a√Īade.

Accidente histórico

La preservación es una gran preocupación para los investigadores.

"No hay muchas 'Pompeyas' en el mundo porque el gran problema que enfrentan los arque√≥logos es la preservaci√≥n", se√Īala el doctor Robert Rosenwig, profesor asociado en el departamento de Antropolog√≠a en la Universidad de Albania, Nueva York, (EE.UU.).

Cuando se producen erupciones o inundaciones es muy frecuente que estos sitios desaparezcan, sean destruidos, o se desmoronen, explica.

"Así que la preservación de un lugar así es casi un accidente histórico", afirma Rosenwig a BBC Mundo.

"Comer evidencia"

Durante los 14 siglos que Joya de Cerén quedó sepultada bajo las cenizas, algo extraordinario sucedió.

"La comida que estaba almacenada en vasijas permaneci√≥ igual. Encontramos una vasija de cer√°mica con cientos y cientos de semillas de calabaza. Despu√©s de 1.400 a√Īos, en un clima tropical, las semillas de calabaza no cambiaron ni en tama√Īo, ni forma, ni peso. Estaban solo con un poco de polvo", describe Sheets.

"Estuve tentado de probar solo una semilla para saber si el gusto había cambiado pero decidí que no: 'Los arqueólogos no deben comer su evidencia'", dice soltando una carcajada.

¬ŅQu√© se encontr√≥?

En los casi cuarenta a√Īos de excavaciones, se encontraron diez edificios en el lugar.

Entre ellos hay casas, bodegas, una cocina, un edificio donde practicaba una chamana (adivinadora), un edificio c√≠vico donde se reun√≠an los l√≠deres de la comunidad para solucionar problemas locales y otro donde se guardaban objetos y se preparaban alimentos que se serv√≠an durante ceremonias y otras festividades, se√Īala el sitio web del parque arqueol√≥gico Joya de Cer√©n.

"En las excavaciones se encontraron semillas de frijoles, achiote, ma√≠z y yuca. Tambi√©n se encontr√≥ un temazcal o un ba√Īo-sauna, una estructura √ļnica en su categor√≠a ya que en todo Mesoam√©rica no se ha encontrado un temascal que est√© en pie", describe a BBC Mundo Johnny Ramos, administrador del parque arqueol√≥gico Joya de Cer√©n.

Adem√°s se hallaron cer√°micas, cuencos, vasos y c√°ntaros que utilizaban como graneros, adem√°s de metates que eran piedras de moler, entre otros elementos.

Muchos de ellos están expuestos en el museo en el yacimiento de Joya de Cerén.

"Cada vez que hacemos excavaciones encontramos insectos en muy buen estado de preservaci√≥n", dice Ramos, quien asegura que las investigaciones siguen su curso y no se descarta que en alg√ļn momento se encuentren restos humanos.

Para el profesor Sheets, Joya de Cerén "nos provee de una oportunidad fabulosa para ver cómo era la vida cotidiana" en esa época.

"Conocemos mucho sobre la elite maya, sus pir√°mides, sus jerogl√≠ficos... Joya de Cer√©n nos da la primera ventana clara a la riqueza de la vida de la gente com√ļn".

 

 

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