El colapso de la represa en Brasil, una tragedia anunciada
Por: The New York Times
Febrero 2019
Fotografia: Credit Andre Penner/Associated Press

¬ŅQue sucedi√≥ en Brumadinho?

El 25 de enero la represa minera ubicada en Brumadinho, una ciudad del sureste de Brasil, colapsó y liberó así una ola de desechos y toneladas de barro que arrolló las casas, los negocios y los residentes que encontró en su camino. El suceso causó la muerte de 157 personas y todavía hay 182 desaparecidos.

Fue uno de los accidentes mineros m√°s terribles en la historia de Brasil. En¬†una investigaci√≥n de The New York Times sobre el colapso de la represa, los expertos coinciden en que se trata de una tragedia pero no fue una sorpresa. Aunque exist√≠an todos los elementos para una posible cat√°strofe, durante a√Īos se ignoraron las se√Īales de advertencia.

¬ŅPor qu√© se rompi√≥ la represa?

La estructura, propiedad de la gigantesca minera brasile√Īa Vale S. A., forzaba la definici√≥n de "presa": m√°s bien era un enorme dep√≥sito de desechos mineros que estaban retenidos por poco m√°s que paredes de arena y limo. No hab√≠a concreto o metal que ayudara a contener esos materiales. Los representantes de la empresa confiaron en que el lago de barro iba a mantenerse lo suficientemente s√≥lido como para retener los desechos.

¬ŅExisten otras estructuras similares?

En Brasil hay 88 represas mineras que fueron construidas con los mismos métodos que la de Brumadinho. Y todas menos cuatro de ellas han sido clasificadas por el gobierno como vulnerables o incluso han recibido calificaciones peores.

Lo que causa mayor alarma es que, al menos veintiocho represas construidas de manera similar y con evaluaciones deficientes de seguridad se ubican en √°reas muy cercanas a ciudades o pueblos donde viven m√°s de cien mil personas. Seg√ļn datos recabados por el Times se trata de regiones que corren un gran peligro si esas estructuras fallan.

¬ŅLa solidez de la represa depend√≠a del barro?

Este tipo de construcci√≥n, conocida como presa de relaves aguas arriba, es una de las estructuras m√°s extra√Īas que se conocen en el campo de la ingenier√≠a. Y, a menos que haya sido dise√Īada, construida y monitoreada con gran atenci√≥n a los detalles, puede ser la causa de accidentes terror√≠ficos.

La represa que colapsó en Brumadinho pertenece a un tipo de construcciones que, en esencia, son lagos de lodo espeso y semiendurecido formados por agua y los subproductos sólidos originados en la minería de minerales, que se conocen como relaves.

Su construcción las hace vulnerables a un proceso potencialmente devastador llamado licuefacción, y que se produce cuando un material en apariencia sólido se convierte abruptamente en un líquido turbio que fluye cuesta abajo. Incluso un cambio sutil, como un aumento en el contenido de agua, debido a las lluvias especialmente intensas o la mala gestión de la estructura, puede licuar el barro.

¬ŅQu√© se sabe sobre la empresa Vale?

Es el conglomerado minero dedicado a la extracción de hierro más grande del mundo, y fue fundado en 1942. Solo esta semana evacuó a cientos de personas de una zona donde está ubicada otra de sus represas debido a preocupaciones de seguridad.

Hace tres a√Īos otra estructura se rompi√≥ en la ciudad de Mariana, a poco m√°s de 120 kil√≥metros de distancia, causando el fallecimiento de diecinueve personas y una cat√°strofe ambiental. Esa represa era propiedad conjunta de Vale y BHP, una compa√Ī√≠a minera angloaustraliana. Despu√©s del colapso sucedido en Mariana, los funcionarios se comprometieron a adoptar rigurosos protocolos de seguridad, pero eso nunca ocurri√≥.

¬ŅQu√© medidas han tomado Vale y el gobierno brasile√Īo?

El fiscal m√°s importante de Brasil dijo que Vale deber√≠a ser castigada. El gobierno brasile√Īo anunci√≥ inspecciones en represas de todo el pa√≠s.

Cuatro días después de la falla en Brumadinho, la policía detuvo a los inspectores externos que determinaron la estabilidad de la construcción, así como a tres empleados de Vale que eran los responsables de la seguridad y las licencias ambientales. Poco después, un juez ordenó su liberación.

¬ŅQu√© sigue?

Las amenazas que representan las represas con fallas de construcci√≥n en Brasil, especialmente aquellas ubicadas cerca de pueblos y ciudades, van mucho m√°s all√° de una compa√Ī√≠a. Y la tragedia m√°s reciente muestra que ni la industria minera ni los reguladores tienen la situaci√≥n bajo control.

El estado de Minas Gerais, donde estaba ubicada la estructura que colaps√≥, es el centro de la industria minera de Brasil y produce el 53 por ciento de la producci√≥n total del pa√≠s. Tiene m√°s minas y relaves que cualquier otro estado brasile√Īo pero, seg√ļn los cr√≠ticos, las leyes que controlan la actividad minera se enfocan en las empresas y no en la seguridad de los residentes.

 

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