La "bomba de carbono": Las enfermedades y venenos que el derretimiento del hielo del √Ārtico est√° sacando a la luz
Por: BBC Mundo
Julio 2019
Fotografia: Getty Images

En 2012, Sue Natali llegó a Duvanny Yar, en Siberia, por primera vez. Como investigadora que estudiaba los efectos del deshielo del permafrost por el cambio climático, había visto fotos de este sitio muchas veces.

La rápida descongelación de esta capa del hielo en Duvanny Yar había provocado un colapso masivo en el suelo, una "mega depresión".

Era como un gigantesco socavón en el suelo, en mitad de la tundra siberiana.

Pero nada la había preparado para ver el fenómeno en persona.

"Fue terrible, realmente terrible ", recuerda mientras hablaba conmigo desde el Centro de Investigación The Woods Hole, Massachusetts, donde es científica asociada.

"Todavía tengo escalofríos cuando lo pienso. Simplemente no podía creer la magnitud", afirma.

Natali recuerda que hab√≠a acantilados del tama√Īo de edificios de varias plantas colapsados.

"Y mientras caminas ves lo que parecen troncos que sobresalen del permafrost. Pero no son troncos, son huesos de mamuts y otros animales del Pleistoceno".

Lo que Natali describe son los efectos visibles y dram√°ticos de un √Ārtico que se calienta r√°pidamente.

El permafrost, la capa de tierra y suelo permanentemente congelados hasta ahora, se est√° descongelando y revelando sus secretos ocultos.

Junto a los fósiles del Pleistoceno hay emisiones masivas de carbono y metano, mercurio tóxico y virus de antiguas enfermedades.

El permafrost es abundante en productos org√°nicos.

Se estima que contiene 1.500 millones de toneladas de carbono.

"Eso es aproximadamente el doble de carbono en la atmósfera y tres veces más carbono que el almacenado en todos los bosques del mundo", dice Natali.

La cient√≠fica explica que hay c√°lculos que indican que entre el 30% y el 70% del permafrost puede fundirse antes del a√Īo 2100, dependiendo de la eficacia con la que respondamos al cambio clim√°tico.

"El 70% será si continuamos como hasta ahora, quemando combustibles fósiles a nuestro ritmo actual. Y la descongelación del 30% llegará si reducimos enormemente nuestras emisiones de combustibles fósiles", cuenta.

"Del porcentaje que se descongele, sea el 30 o el 70%, los microbios empezar√°n a descomponer el carbono encerrado en la materia org√°nica".

"Lo usar√°n como combustible o energ√≠a y se liberar√° a la atm√≥sfera como CO2 o metano", a√Īade.

Alrededor del 10% del carbono que se descongele se liberar√° probablemente como CO2, que supone entre 130.000 y 150.000 millones de toneladas.

Esto equivale a la tasa actual de emisiones totales de Estados Unidos cada a√Īo hasta 2100.

La desaparici√≥n del permafrost equivale a introducir a un nuevo pa√≠s en el puesto n√ļmero dos en la lista de emisores m√°s altos y nadie tiene en cuenta estos datos en los modelos de predicci√≥n.

"La gente habla de [este fenómeno] como de una bomba de carbono", dice Natali.

"En escalas de tiempo geológicas este proceso no es lento. Es una reserva de carbono que está encerrada", dice.

Lo grave es que no se tiene en cuenta en los cómputos que hace la comunidad internacional.

Dos veces m√°s r√°pido

El invierno del hemisferio norte de 2018/2019 estuvo dominado por los titulares que despertó el llamado "vórtice polar", ya que las temperaturas se desplomaron inusualmente muy al sur en América del Norte.

En la localidad South Bend, Indiana, llegó a -29 grados centígrados en enero de 2019, el doble del anterior mínimo de la ciudad, registrado en 1936.

Sin embargo, esas historias enmascaran el fenómeno contrario que se dio en el extremo norte, más allá del círculo polar ártico.

Ese mismo mes de enero de 2019, se vio un promedio de 13,5 millones de kil√≥metros cuadrados de hielo marino en el √Ārtico, unos 860.000 kil√≥metros cuadrados por debajo de la media registrada entre 1981 a 2010, y solo ligeramente por encima del m√≠nimo hist√≥rico alcanzado en enero de 2018.

Es decir, el √Ārtico se est√° calentando dos veces m√°s r√°pido que el resto del mundo (en parte debido a la p√©rdida de la reflectividad solar).

En noviembre, cuando las temperaturas deber√≠an haber sido de -25 ¬įC, se registr√≥ una temperatura de 1,2 ¬įC, por encima de la congelaci√≥n en el Polo Norte.

"Estamos viendo un gran aumento en el deshielo del permafrost", confirma Emily Osborne, gerente del programa para el Programa de Investigaci√≥n del √Ārtico, NOAA, y editora del Informe del √Ārtico, un estudio ambiental anual.

Como resultado directo del aumento de la temperatura del aire, dice, el permafrost se está descongelando y "como resultado los elementos del paisaje habitual se están desmoronando físicamente".

"Las cosas están cambiando muy rápido y de una manera que los investigadores ni siquiera habían anticipado", afirma Osborne.

El titular del Informe de Evaluaci√≥n del √Ārtico de 2017 no dejaba lugar a dudas.

"El √Ārtico no muestra signos de volver a ser una regi√≥n congelada de forma estable".

Un art√≠culo en colaboraci√≥n con Hanne Christiansen, profesora y vicedecana en la University Center Svalbard, Noruega, estudi√≥ las temperaturas del permafrost a una profundidad de 20 metros y las temperaturas recogidas por el equipo han aumentado hasta 0,7 ¬įC desde 2000.

Christiansen, que también es presidente de la Asociación Internacional de Permafrost, cuenta que "las temperaturas están aumentando dentro del permafrost a una velocidad relativamente alta. Así que, por supuesto, lo que estaba congelado permanentemente puede aparecer".

En 2016, las temperaturas de oto√Īo en Svalbard permanecieron por encima de cero durante todo noviembre.

"Es la primera vez que esto pasa desde que tenemos registros, que comenzaron en 1898", dice Christiansen.

"Luego, cuando aquí normalmente nieva, llegaron lluvias. Tuvimos deslizamientos de lodo que cruzaron las carreteras durante cientos de metros. Incluso tuvimos que evacuar algunas partes de la población".

Hielo que se convierte en estanques

Lo que sucede con el permafrost norteamericano es igualmente alarmante.

"En algunos lugares del √Ārtico de Alaska, vuelas sobre lo que parece un queso suizo que mezcla tierra y lagos formados por el colapso del suelo", dice Natali, cuyo trabajo de campo se ha trasladado de Siberia a Alaska.

"El agua que estaba cerca de la superficie ahora forma estanques".

Muchos de estos estanques rebosan de metano, ya que los microbios se encuentran repentinamente con un banquete de materia org√°nica antigua para comer, liberando metano como producto secundario.

"A menudo caminamos por los lagos porque son muy poco profundos. En algunos lugares es como si estuvieras en un jacuzzi, porque hay mucho burbujeo", dice Natali.

Pero el metano y el CO2 no son las √ļnicas cosas que se liberan del suelo cuando √©ste se descongela.

En el verano de 2016, un grupo de pastores nómadas comenzó a enfermarse a causa de una misteriosa enfermedad.

Comenzaron a circular rumores sobre la "plaga siberiana", vista por √ļltima vez en la regi√≥n en 1941.

Cuando muri√≥ un ni√Īo y 2.500 renos, se identific√≥ la enfermedad: √°ntrax.

Su origen fue un cad√°ver de reno descongelado, v√≠ctima de un brote de √°ntrax hace 75 a√Īos.

El informe sobre el estado del √Ārtico de 2018 especula que virus de "enfermedades como la gripe espa√Īola, la viruela o la gripe, que se han exterminado de la faz de la tierra, pueden estar congelados en el permafrost".

También restos arqueológicos

Podrían volver a nuestras vidas 300 siglos después.

También están apareciendo restos arqueológicos, que se perderán igualmente rápido.

Como ejemplo, existe un yacimiento congelado paleo-esquimal en Groenlandia, conservado durante unos 4.000 a√Īos, que corre el riesgo de desaparecer.

Este es solo uno de los aproximadamente 180.000 sitios arqueológicos conservados en el permafrost.

A menudo contienen tejidos blandos y ropa que permanecen intactos de forma √ļnica, pero que se pudren r√°pidamente si se exponen.

Adam Markham, de la Unión de Científicos Preocupados, dijo que "debido a la velocidad a la que sucede el cambio climático provocado por el hombre, muchos sitios o los artefactos que contienen se perderán antes de ser descubiertos".

Sin embargo, los deshechos humanos m√°s modernos (y m√°s indeseables) no se pudrir√°n: los micropl√°sticos marinos.

Debido a las corrientes marinas globales circulares, muchos residuos de pl√°stico terminan en el √Ārtico, donde se congelan en hielo marino o permafrost.

Un reciente estudio de micropartículas marinas demostró que las concentraciones eran más altas en la cuenca ártica que en todas las demás cuencas oceánicas del mundo.

Las concentraciones de micropl√°sticos en el Mar de Groenlandia se duplicaron entre 2004 y 2015.

"Los cient√≠ficos est√°n descubriendo que esos micropl√°sticos se acumulan en todo el oc√©ano y acaban en el √Ārtico", explica Osborne.

"Esto es algo que antes no sabíamos que era un problema. Lo que los científicos están tratando de descubrir ahora es la composición de estos microplásticos, qué tipo de peces se alimentan de ellos y si esencialmente estamos comiendo microplásticos al comer este pescado".

El mercurio también está entrando en la cadena alimenticia, debido al deshielo del permafrost.

El √Ārtico es el hogar de la mayor cantidad de mercurio en el planeta.

El Servicio Geológico de Estados Unidos estima que hay un total de 1.656.000 toneladas de mercurio atrapado en el hielo polar y el permafrost.

Aproximadamente el doble de la cantidad global en todos los demás suelos, océanos e incluso en la atmósfera.

Natali explica que "el mercurio a menudo se enlaza con material orgánico y los cuerpos de esos organismos no lo eliminan, por lo que se acumula de manera biológica en la red alimenticia".

Para ella, el permafrost es casi la tormenta perfecta: hay mucho mercurio en el permafrost.

Cuando se libera en los sistemas de humedales, que son el ambiente propicio para que los organismos los absorban, luego pasan a la red alimenticia.

"Esa es una preocupación para la vida silvestre, las personas y la industria pesquera comercial".

¬ŅHay alg√ļn aspecto positivo del deshielo del √Ārtico?

¬ŅPodr√≠an empezar a aparecer m√°s √°rboles y m√°s vegetaci√≥n en un √Ārtico m√°s verde? ¬ŅNo capturar√≠an m√°s carbono estos √°rboles y ofrecer√≠an nuevas tierras de pastoreo para los animales?

Osborne est√° de acuerdo en que "el √Ārtico est√° reverdeciendo".

Pero agrega que los estudios de poblaciones animales en realidad sugieren que, "las temperaturas más cálidas también aumentan la resistencia de virus y enfermedades, por lo que vemos que muchos más renos se enferman como resultado de este clima más cálido".

Natali también dice que muchas áreas de la tundra se tornen pardas.

Las temperaturas más altas hacen que el agua de la superficie se evapore hacia la atmósfera, causando que las plantas mueran.

Otras √°reas est√°n experimentando inundaciones repentinas debido al colapso del suelo.

"No suceder√° en 2050 o 2100. Est√° pasando ahora", dice Natali.

"Escuchas que la gente dice 'solíamos recoger arándanos allí', y miras hacia allá y es un humedal".

Natali no quiere terminar la conversación en un tono negativo.

Hay muchas cosas que podemos hacer, cuenta.

El destino del √Ārtico no es inevitable: "Las medidas adoptadas por la comunidad internacional tendr√°n un impacto sustancial en la cantidad de carbono que se liberar√° y la cantidad de permafrost que se derretir√°.

"Necesitamos mantener todo el permafrost que podamos. Y tenemos cierto control sobre eso", dice.

"Nuestras emisiones no pueden seguir siendo como siempre han sido. El √Ārtico depende de ello. Y nosotros dependemos del √Ārtico".

 

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