En algunos pa铆ses, los nuevos cambios de Facebook impulsaron las noticias falsas
Por: The New York Times
Enero 2018
Fotografia: Gonzalo Pardo / The New York Times

Una ma帽ana de octubre, los editores de P谩gina Siete, el tercer sitio de noticias m谩s grande de Bolivia, se dieron cuenta de que las visitas provenientes de Facebook estaban cayendo en picada.

La publicaci贸n hace poco hab铆a sido afectada por ciberataques y los editores temieron que estuviera siendo blanco de ciberatacantes leales al gobierno del presidente Evo Morales.

Sin embargo, no era culpa del gobierno, sino de Facebook. La empresa de Silicon Valley estaba probando una nueva versi贸n de su muy popular secci贸n de noticias y hab铆a eliminado los sitios noticiosos profesionales del contenido que la gente normalmente ve para relegarlos a una nueva secci贸n de Facebook llamada Explorar (Explore, en las versiones en ingl茅s). Le gustara o no, Bolivia se hab铆a convertido en un conejillo de indias en la b煤squeda continua de reinvenci贸n de la empresa.

Mientras Facebook actualiza y modifica su servicio para mantener a los usuarios pegados a sus pantallas, pa铆ses como Bolivia son campos de prueba ideales gracias al creciente n煤mero de habitantes con conocimientos de internet. No obstante, estos cambios pueden tener consecuencias significativas, como limitar la audiencia de fuentes noticiosas no gubernamentales y -sorprendentemente- amplificar el impacto de historias inventadas y sensacionalistas.

El jueves, Facebook anunci贸 planes de hacer cambios similares a su secci贸n de Noticias en todo el mundo. La empresa dijo que estaba intentando aumentar la "interacci贸n significativa" en su sitio al atraer la atenci贸n hacia el contenido de familiares y amigos mientras le quitaba 茅nfasis al contenido de marcas y editores, incluido The New York Times.

Los cambios est谩n teniendo efecto mientras la empresa se encuentra en medio de un debate en torno a su papel en la divulgaci贸n de noticias falsas y la desinformaci贸n destinada a influenciar las elecciones en Estados Unidos y otros pa铆ses.

Facebook dijo que estas modificaciones a la secci贸n de noticias no fueron id茅nticas a las que se presentaron en oto帽o en seis pa铆ses a trav茅s de su programa Explore, pero que ambas alteraciones les dan preferencia a las publicaciones de amigos y familiares por encima de sitios noticiosos profesionales. Lo que sucedi贸 en esos pa铆ses ilustra las consecuencias involuntarias de un cambio como ese en un servicio en l铆nea que ahora tiene un alcance global de m谩s de dos mil millones de personas cada mes.

En Eslovaquia, donde los nacionalistas de derecha se quedaron con casi el diez por ciento del parlamento en 2016, los editores dijeron que los cambios de hecho ayudaron a promover noticias falsas. Las organizaciones noticiosas oficiales se vieron obligadas a gastar dinero para tener un lugar en la secci贸n de Noticias y ahora depende de los usuarios compartir la informaci贸n.

"La gente generalmente no comparte historias aburridas con hechos aburridos", dijo Filip Struharik, el editor de redes sociales de Denn铆k N, un sitio de noticias eslovaco por suscripci贸n que vio una ca铆da del 30 por ciento en el tr谩fico proveniente de Facebook despu茅s de los cambios. Struharik, quien ha estado catalogando los efectos de Facebook Explorar a trav茅s de un registro mensual, ha notado un aumento constante de visitas a sitios que publican noticias falsas o sensacionalistas.

Un art铆culo noticioso falaz que se divulg贸 en diciembre ilustra el problema, dijo Struharik. La historia afirmaba que un hombre musulm谩n le hab铆a agradecido a un buen samaritano por regresarle su cartera perdida, y le hab铆a advertido sobre un ataque terrorista que estaba planeado para ejecutarse en un mercado navide帽o.

La historia inventada circul贸 tanto que la polic铆a local emiti贸 una declaraci贸n en la que la desment铆a. Sin embargo, cuando la polic铆a public贸 la advertencia en Facebook, se encontraron con que su mensaje -a diferencia de la noticia falsa que buscaban combatir- ya no pod铆a aparecer en la secci贸n de Noticias porque proven铆a de una cuenta oficial.

Facebook explic贸 sus metas para el programa Explore en Eslovaquia, Sri Lanka, Camboya, Bolivia, Guatemala y Serbia mediante una publicaci贸n en su blog en octubre.

"La meta de esta prueba es entender si la gente prefiere tener lugares separados para contenido personal y p煤blico", escribi贸 Adam Mosseri, dirigente de la secci贸n de Noticias de Facebook. "No hay un plan actual para llevar a cabo los cambios m谩s all谩 de estos pa铆ses de prueba".

La empresa no respondi贸 a una lista de preguntas acerca del programa Explore, pero Mosseri dijo en una declaraci贸n el viernes que la empresa se tomaba en serio su papel como "plataforma global de informaci贸n".

"Tenemos una responsabilidad para con la gente que lee, ve y comparte noticias en Facebook, y cada prueba se hace con esa responsabilidad en mente", coment贸.

El impacto de los cambios a la secci贸n de noticias tambi茅n se sinti贸 en Camboya. Meses despu茅s de comenzado el experimento (Facebook no ha dicho cu谩ndo terminar谩), los camboyanos a煤n no saben d贸nde encontrar noticias de fuentes confiables y establecidas en Facebook, dijo Stuart White, editor de The Phnom Penh Post, un diario de habla inglesa.

En Bolivia, las alteraciones a la secci贸n de noticias tambi茅n ocurrieron en un pa铆s donde el gobierno y la prensa han encontrado oposici贸n de sitios noticiosos como P谩gina Siete, en los que se critica con frecuencia a Evo Morales, un populista de izquierda que ha acumulado una enorme cantidad de poder desde que result贸 electo presidente en 2006.

"Somos entre los 煤nicos medios que enfrenta al gobierno", dijo Rodolfo Huallpa, el editor web de P谩gina Siete. La mitad de las visitas al sitio proven铆a de las redes sociales, y el mayor porcentaje era de Facebook, dijo. Desde que se introdujo Explorar, el total de visitas al sitio ha ca铆do 20 por ciento.

La p茅rdida de visitantes de Facebook fue muy visible en octubre, y Huallpa pudo comunicarse con Facebook solo a trav茅s de un formulario de atenci贸n al cliente. Recibi贸 una respuesta autom谩tica.

Despu茅s de que otros medios se quejaron, Facebook finalmente emiti贸 un comunicado en un blog en espa帽ol donde explic贸 la secci贸n Explorar y las pruebas que se est谩n haciendo en Bolivia y otros pa铆ses. Sin embargo, Facebook no ofreci贸 un medio para contactar a la empresa, dijo Huallpa.

"No podemos hablar con Zuckerberg, ni siquiera podemos hablar con un representante de atenci贸n al cliente", dijo Isabel Mercado, la editora de P谩gina Siete, en referencia al director ejecutivo de Facebook, Mark Zuckerberg.

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Sheera Frenkel inform贸 desde San Francisco; Nicholas Casey, desde La Paz, Bolivia, y Paul Mozur, desde Shangh谩i.

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