Por qué Instagram se está convirtiendo en el nuevo Facebook
Por: The New York Times
Mayo 2017
Fotografia: Doug Chayka

Hace poco, en una reunión general con sus empleados, Kevin Systrom, fundador y director ejecutivo de Instagram, mostró uno de sus gráficos favoritos: los días restantes para conseguir cien millones de usuarios más.

"Es la √ļnica gr√°fica cuya disminuci√≥n celebramos", dijo Systrom en una entrevista la semana pasada en la sede de Instagram en Menlo Park, California.

No hace mucho, la red social basada en fotograf√≠as y propiedad de Facebook crec√≠a de manera constante. Cada nueve meses, sin falta, Instagram agregaba otros cien millones de usuarios en alg√ļn lugar del mundo. Despu√©s, el a√Īo pasado, comenz√≥ a acumular m√°s usuarios nuevos cada d√≠a. Pas√≥ de tener 500 millones de usuarios a 600 millones en tan solo seis meses.

El miércoles, apenas cuatro meses después de alcanzar esa meta, la empresa anunció que había alcanzado otra: ahora, cerca de 700 millones de personas usan Instagram al mes, y cerca de 400 millones la utilizan a diario.

Hab√≠a venido a visitar a Systrom porque soy uno de esos nuevos cien millones de usuarios. T√©cnicamente, me un√≠ a Instagram hace a√Īos, pero solo lo usaba de vez en cuando. Sin embargo, en los √ļltimos meses, comenc√© a usarlo con m√°s frecuencia y ahora lo reviso varias veces al d√≠a. Conform√© empec√© a utilizar m√°s Instagram, me di cuenta de algo acerca de la aplicaci√≥n de fotos: se est√° convirtiendo en el nuevo Facebook de Facebook.

Parte de lo que me interesó acerca de usar más Instagram fue la guerra entre Facebook y Snapchat, la aplicación de mensajería de imágenes que de verdad ha creado nuevas formas de comunicación en línea, y cuyas características recientemente han sido copiadas por Instagram y otras filiales de Facebook.

Pero una vez que comenc√© a usar Instagram, descubr√≠ algo sorprendente: ha mejorado lo que copi√≥ de¬†Snapchat. Durante gran parte del a√Īo pasado tambi√©n ha agregado muchas otras caracter√≠sticas. Entre ellas, hay un canal de actualizaciones clasificado mediante algoritmos de personalizaci√≥n -y no a trav√©s de cronolog√≠a-, transmisi√≥n en vivo, la posibilidad de publicar galer√≠as de fotos y un nuevo dise√Īo (pol√©mico) de la aplicaci√≥n y el logotipo.

Instagram est√° cambiando sustancialmente la experiencia diaria de uso del servicio a una velocidad que normalmente resultar√≠a imprudente para una red de su tama√Īo. Pero en lugar de alejar a los usuarios existentes, sus cambios audaces parecen estar dando frutos.

Esto es dif√≠cil de cuantificar. Puede que mi experiencia subjetiva no coincida con la tuya (muchas personas, por ejemplo, dicen que odian las nuevas actualizaciones clasificadas). Pero para m√≠, los cambios de Instagram han conformado una red social que se siente m√°s √ļtil, interesante y divertida de lo que era el a√Īo pasado. Parte de esa experiencia son las nuevas funciones, pero una raz√≥n m√°s importante es que esas caracter√≠sticas han aumentado el uso de la aplicaci√≥n. Las redes son mejores cuando m√°s gente las usa con mayor frecuencia; cuanto m√°s he usado Instagram recientemente, m√°s cosas he visto de m√°s gente, y m√°s quiero usarlo.

Así, Instagram es como un eco... se parece a Facebook. O, de manera más precisa, se parece al Facebook de 2009 a 2012, cuando silenciosamente pasó de ser una de esas cosas tecnológicas que algunas personas a veces hacían a ser una de esas cosas tecnológicas que todos tus conocidos hacen todos los días.

En algunos aspectos, esto no es sorprendente. Instagram ha estado creciendo much√≠simo desde 2010 y, bajo el control de Facebook -que compr√≥ la empresa por mil millones de d√≥lares hace cinco a√Īos-, ha contado con amplios recursos para mantenerse a la altura. Pero con 700 millones de usuarios, est√° en un territorio pr√°cticamente virgen.

Hay redes más grandes: Facebook tiene casi dos mil millones de usuarios al mes, y dos aplicaciones de mensajería instantánea de su propiedad, WhatsApp y Facebook Messenger, han superado la marca de los mil millones de usuarios. En China, WeChat también tiene más usuarios.

No obstante, el a√Īo pasado, podr√≠amos habernos preguntado si un servicio basado en im√°genes como Instagram podr√≠a haber alcanzado una escala similar... si era suficientemente universal, si hab√≠a suficientes personas cuyos tel√©fonos pudieran manejarlo, si podr√≠a sobrevivir a una mayor competencia de nuevas redes de fotos como Snapchat. Tal vez esos problemas u otros ser√°n un desaf√≠o en el futuro y su crecimiento podr√≠a estancarse. Pero, por ahora, Instagram parece haber superado los¬†obst√°culos.

Systrom dijo que el plan de acelerar r√°pidamente el ritmo de cambios en Instagram, para atraer a m√°s usuarios, fue deliberado.

"La razón principal por la que hemos escalado más rápidamente a los cien millones de usuarios más recientes es que hemos descubierto algo: a medida que escalamos el nivel, tenemos que desatarnos", mencionó. Lo que quiso decir es que Instagram analizaba sistemáticamente todos los cuellos de botella de su servicio y trataba de eliminarlos. Luego buscó oportunidades potenciales para servir mejor a los usuarios y trató de ponerlas en marcha lo más rápido posible.

Esto suena trivial -¬Ņacaso no todas las empresas buscan mejorar constantemente?- pero las redes sociales a veces son rehenes de sus usuarios m√°s leales, quienes tienden a odiar el cambio (recordemos el caso de Twitter). Facebook se resisti√≥ a esa tendencia; a medida que crec√≠a, constantemente adapt√≥ sus caracter√≠sticas para convertirse en m√°s cosas para m√°s personas. Systrom est√° siguiendo el mismo manual.

"Lo que m√°s me gusta preguntarle al equipo es: '¬ŅQu√© tan grande crees que ser√° Instagram?'", dijo. "Por lo general, se llega a un gran n√ļmero y definitivamente es m√°s del doble de lo que somos ahora. As√≠ que puedo decir con confianza que la mayor√≠a de las personas que terminar√°n por usar Instagram no lo hacen en este momento".

Systrom es fanático de las teorías académicas de negocios, especialmente de la que ideó Clay Christensen, cuyo "Dilema del innovador" aborda la tensión entre servir a una audiencia actual a expensas de un potencial mucho mayor. Pensar que Instagram podría llegar a ser mucho más grande de lo que es fue liberador, dijo Systrom; le da a la empresa la confianza para seguir cambiando.

Algunos de los cuellos de botella que han enfrentado¬†en el √ļltimo a√Īo son internos. Por ejemplo, Systrom y su cofundador, Mike Krieger, se dieron cuenta de que uno de los obst√°culos principales era su toma de decisiones. As√≠ que, en los √ļltimos tres meses, comenzaron a tener reuniones en las que simplemente toman un mont√≥n de decisiones.

"Tenemos un documento en el que listamos el inventario de decisiones acerca de productos, como si estuviera apilado frente a una m√°quina, esperando ser procesado", dijo Systrom. "Y luego tenemos sesiones donde nos sentamos y decidimos. Solo hay que analizar las decisiones".

Otros cuellos de botella implicaron soluciones técnicas. Más del 80 por ciento de los usuarios de Instagram están fuera de Estados Unidos, y el servicio está creciendo de manera especialmente rápida en regiones de Asia y América del Sur donde hay celulares Android con poca potencia y redes celulares lentas (Snapchat, por ejemplo, ha tenido problemas con el rendimiento de Android). Una gran parte de los esfuerzos de ingeniería de Instagram se dedican a hacer que su aplicación en Android tenga un mejor funcionamiento fuera de Estados Unidos. Después de que Instagram instauró Historias -la función de diapositivas de video que le copió a Snapchat-, por ejemplo, pasó un mes agregando mejoras de velocidad para los mercados internacionales.

"Constantemente nos encontramos con que las mejoras en el rendimiento provocan mejoras en el uso al nivel de lo que agregaría una nueva característica", dijo Krieger.

Y luego está la decisión de incorporar las características desarrolladas por Snapchat, algo por lo que Systrom no se disculpó. Le atribuyó a Snapchat la creación de Historias, pero argumentó que Historias no era una mera característica, sino un nuevo formato digital -al igual que las fuentes digitales de contenido (por ejemplo, el canal de noticias de Facebook o los tuits en Twitter)- que podría ser ampliamente reinterpretado a través de diferentes productos.

"No s√© mucho sobre la historia de los autos, pero digamos que el Modelo T fue el primer auto", dijo. "Entonces, ¬Ņqu√© crees que estaba pensando la primera empresa automotriz que no fuera Ford? ¬ŅEstamos copi√°ndole a Ford, o es un nuevo medio de transporte al que todos contribuir√°n de distintas maneras?".

Esto puede sonar demasiado defensivo, pero no est√° precisamente mal. Si se compara c√≥mo funciona Historias en Instagram con la manera en que funciona en Snapchat, en efecto son similares. Pero el contexto de las dos aplicaciones -el hecho de que Instagram tienda a fomentar redes m√°s grandes y p√ļblicas en las que la gente mantiene un perfil m√°s cuidado, mientras que Snapchat fomenta una red m√°s peque√Īa e √≠ntima- s√≠ cambia la naturaleza del formato. Historias en Instagram se siente diferente de Historias en Snapchat porque hay diferentes personas en ambas redes, que lo utilizan para distintos prop√≥sitos.

Y para mí, la versión de Instagram ofrece una experiencia superior por una razón obvia: conozco a más gente allí, y lo más probable es que ese también sea tu caso.

 

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