China es el nuevo l铆der en inteligencia artificial
Por: The New York Times
Junio 2017
Fotografia: Tim Franco para The New York Times
S枚ren Schwertfeger en la Universidad ShanghaiTech, donde una cuantiosa subvenci贸n le ha permitido montar un laboratorio de inteligencia artificial

S枚ren Schwertfeger termin贸 su investigaci贸n posdoctoral sobre robots aut贸nomos en Alemania, y parec铆a destinado para Europa o Estados Unidos, donde se inici贸 e instituy贸 la inteligencia artificial.

Sin embargo, se fue a China.

"No habr铆a podido hacer un laboratorio como el m铆o en otra parte", dijo Schwertfeger.

El equilibrio del poder en la tecnolog铆a se est谩 inclinando hacia otro lado. Durante a帽os, China observ贸 con envidia c贸mo en Occidente se inventaban el software y los chips que impulsan la era digital de la actualidad. Pero en este momento es un actor principal en cuanto a la inteligencia artificial, la que algunos podr铆an consideran como la tecnolog铆a m谩s importante del futuro.

Las ambiciones de China mezclan las ideas m谩s exc茅ntricas de la ciencia ficci贸n con las necesidades de un Estado autoritario: una combinaci贸n entre Philip K. Dick y George Orwell. Se planea utilizar la inteligencia artificial para predecir cr铆menes, prestar dinero, rastrear personas por medio de las c谩maras omnipresentes de circuito cerrado, aliviar la congesti贸n vehicular, crear misiles que se gu铆an solos y censurar internet

Pek铆n impulsa los avances en inteligencia artificial con grandes cantidades de dinero. Despu茅s de haber invertido miles de millones de d贸lares en programas de investigaci贸n, China prepara una nueva iniciativa multimillonaria para financiar proyectos de gran alcance, empresas nuevas e investigaci贸n acad茅mica, con el 煤nico objetivo de aumentar su potencial en el campo de la inteligencia artificial, seg煤n dos profesores que discutieron el plan con el gobierno.

Las empresas privadas tambi茅n indagan en el campo. Este a帽o, Baidu -un buscador al que suelen llamar el "Google de China" y que es un pionero en los campos relacionados con la inteligencia artificial, como el reconocimiento de voz- abri贸 un laboratorio conjunto con el gobierno que dirigen parcialmente los acad茅micos que alguna vez trabajaron en la investigaci贸n de los robots militares de China.

"Es una carrera en la nueva generaci贸n de la inform谩tica", asegur贸 James Lewis, un asociado principal del Centro de Estudios Estrat茅gicos e Internacionales. "La diferencia es que China parece pensar que es una carrera, Estados Unidos no".

Para Schwertfeger, el dinero fue precisamente un incentivo importante. Recibi贸 un apoyo seis veces mayor al que hubiera recibido en Europa o Estados Unidos que le permiti贸 montar un laboratorio completo de inteligencia artificial, el cual cuenta con un asistente, un t茅cnico y un grupo de estudiantes doctorales. "Es casi imposible que un profesor adjunto obtenga esta cantidad de dinero", explic贸 Schwertfeger. "En Estados Unidos y Europa, se est谩 reduciendo el financiamiento para realizar investigaci贸n. Pero en China definitivamente se est谩 expandiendo".

El laboratorio de Schwertfeger, el cual es parte de la Universidad ShanghaiTech, trabaja para que las m谩quinas encuentren la manera de evitar obst谩culos sin la ayuda de los humanos. Decorado con robots que tienen ruedas, drones y sensores, el laboratorio busca que las computadoras realicen sus propios mapas y mejoren el rendimiento de los robots en tareas como encontrar objetos -en especial, personas- durante las operaciones de b煤squeda y rescate.

Es dif铆cil saber cu谩nto dinero ha gastado China porque las autoridades chinas divulgan muy poco. No obstante, los expertos aseguran que parece ser considerable. Hay una gran cantidad de provincias y ciudades que est谩n gastando miles de millones de d贸lares en el desarrollo de rob贸tica, y es probable que parte de ese financiamiento vaya a la investigaci贸n de la inteligencia artificial. Por ejemplo, la relativamente desconocida ciudad de Xiangtan, la cual se ubica en la provincia china de Hunan, se ha comprometido a otorgar dos mil millones de d贸lares para desarrollar robots e inteligencia artificial. Hay otros lugares que tienen incentivos directos para la industria de la inteligencia artificial.

A nivel nacional, China trabaja en un sistema que pueda predecir eventos como ataques terroristas o huelgas de trabajo con base en posibles sucesos precursores como los conflictos laborales. Un trabajo de investigaci贸n que financi贸 la Fundaci贸n Nacional de Ciencias Naturales de China mostr贸 c贸mo se puede simplificar el software de reconocimiento facial para que sea m谩s sencillo integrarlo a las c谩maras que est谩n en todo el pa铆s.

Mientras tanto, el presupuesto que propuso el presidente estadounidense Donald Trump reducir铆a a cerca de 175 millones de d贸lares el gasto de la Fundaci贸n Nacional de Ciencia en los llamados sistemas inteligentes, una baja de 10 por ciento. Tambi茅n se har铆an recortes a la investigaci贸n y al desarrollo en otras 谩reas, aunque el presupuesto propuesto s铆 advierte un gasto mayor en investigaci贸n de defensa y en supercomputadoras. Fundamentalmente, los recortes desviar铆an gran parte de la investigaci贸n y el desarrollo a empresas privadas como Google y Facebook.

El dinero de China no se traduce necesariamente en dominio. El enfoque vertical, la burocracia impenetrable y el acaparamiento de informaci贸n por parte del gobierno pueden limitar la investigaci贸n.

En la actualidad, las autoridades chinas han buscado solucionar el problema de tener demasiado control vertical. Wang Shengjin, un profesor en Ingenier铆a Electr贸nica de la Universidad Tsinghua de China, dijo que hab铆a notado mejor铆as, como la divulgaci贸n de informaci贸n entre grupos de profesionales y la reducci贸n de los l铆mites de parte de las autoridades a los profesores que demandaban la propiedad intelectual de sus descubrimientos para fines comerciales.

"La falta de fuentes abiertas y de intercambio de informaci贸n hab铆a sido nuestra realidad", afirm贸 Wang. "Pero ya empez贸 a cambiar".

Hay varias iniciativas privadas tambi茅n, aunque es dif铆cil distinguirlas de las p煤blicas, como lo demuestra Baidu con su laboratorio conjunto.

Baidu es un l铆der del esfuerzo que est谩 haciendo China en el campo de la inteligencia artificial. La empresa est谩 trabajando en veh铆culos aut贸nomos. Convirti贸 una aplicaci贸n que empez贸 como un diccionario visual -la cual tomaba la foto de un objeto y un celular dec铆a qu茅 era- en un sitio web que utiliza el reconocimiento facial para encontrar a personas extraviadas, un gran problema en un pa铆s donde el secuestro de ni帽os ha sido persistente.

En un ejemplo sorprendente, el sitio ayud贸 a que una familia encontrara a un ni帽o que hab铆a desaparecido hac铆a 27 a帽os. Las pruebas de ADN confirmaron la relaci贸n familiar.

El software de reconocimiento de voz de Baidu -el cual puede lograr la dif铆cil tarea de escuchar diferencias tonales en dialectos chinos- es considerado el mejor de su tipo. Cuando en octubre pasado Microsoft anunci贸 que su software de reconocimiento de voz hab铆a superado el reconocimiento de los idiomas en los humanos, el director de investigaci贸n de Baidu record贸 a la empresa estadounidense en tono de broma que su equipo hab铆a logrado lo mismo un a帽o antes.

En este momento, la cooperaci贸n y los intercambios relacionados con la inteligencia artificial entre Estados Unidos y China son en buena medida abiertos. Los acad茅micos chinos y estadounidenses publican sus hallazgos en una gran cantidad de revistas accesibles para todos, y los investigadores de China tienen un papel importante en los institutos de investigaci贸n de Estados Unidos.

Los gigantes de la tecnolog铆a china como Baidu, Tencent y Didi Chuxing han abierto laboratorios de inteligencia artificial en Estados Unidos, del mismo modo que algunas empresas nuevas de China. En los 煤ltimos seis a帽os, los inversionistas chinos ayudaron a financiar 51 empresas estadounidenses de inteligencia artificial, con lo cual contribuyeron a los 700 millones de d贸lares que se recaudaron, seg煤n un informe reciente del Pent谩gono.

No queda claro qu茅 tanto durar谩 la cooperaci贸n.

No obstante, hay ventajas en que China desarrolle inteligencia artificial innovadora por s铆 sola. Las iniciativas nacionales se benefician del acceso que tienen las empresas y universidades chinas a una cantidad enorme de datos, del gran n煤mero de ingenieros chinos que se capacit贸 en ambos lados del Pac铆fico y del apoyo gubernamental, se帽al贸 Wang, de la Universidad Tsinghua.

Aunque una empresa estadounidense que ha sido prohibida en China durante mucho tiempo es la que quiz谩 ha impulsado los avances en ese campo en el pa铆s asi谩tico: Google. En marzo de 2016, un sistema de inteligencia artificial de Google, AlphaGo, venci贸 a un jugador surcoreano en go, el complicado juego de estrategia de origen chino. La semana pasada, AlphaGo le gan贸 al mejor jugador del mundo, un chino, en un torneo que se celebr贸 en Wuzhen, China.

El logro de Google cambi贸 el tenor del discurso gubernamental sobre el financiamiento, seg煤n varios profesores chinos.

"Despu茅s de que sali贸 AlphaGo y tuvo tanto impacto en la industria, el contenido del discurso gubernamental se volvi贸 mucho m谩s amplio y concreto", afirm贸 Zha Hongbin, un profesor de aprendizaje autom谩tico de la Universidad de Pek铆n. Poco despu茅s, el gobierno cre贸 un nuevo proyecto de computaci贸n inspirado en el cerebro, agreg贸.

Con todo el apoyo gubernamental, los avances en este campo podr铆an resultar contraproducentes en 煤ltima instancia, afirm贸 Shirky. La inteligencia artificial podr铆a ayudar a que China censure mejor el internet, una tarea que suele impedir que los investigadores encuentren informaci贸n vital. Al mismo tiempo, la inteligencia artificial podr铆a facilitar la traducci贸n de art铆culos y otro tipo de informaci贸n para los lectores chinos.

"El hecho es que, a diferencia de la ingenier铆a automovil铆stica, la inteligencia artificial traer谩 sorpresas, las cuales har谩n del mundo un lugar mucho menos predecible, algo que nunca ha sido del agrado de Pek铆n", dijo Shirky.

Paul Mozur report贸 desde Hong Kong y John Markoff desde San Francisco. Carolyn Zhang colabor贸 con la investigaci贸n desde Shangh谩i.

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