La industria de la marihuana apuesta por la tecnología
Por: Farhad Manjoo / The New York Times
Enero 2018
Fotografia: Doug Chayka

Las calles de San Francisco siempre han olido a marihuana. Aunque vale la pena se√Īalar que la ciudad no parece haberse vuelto mucho m√°s apestosa en ese aspecto desde A√Īo Nuevo, cuando entr√≥ en vigor una ley aprobada por votantes en 2016 para legalizar el uso recreativo de la marihuana en California.

La razón es obvia: ya nadie fuma marihuana. Todos la inhalan con cigarrillos electrónicos o vaporizadores, la vaporean. O la están comiendo, bebiendo, sorbiendo, chupando en pastillas, masticando en chicles, untando como crema o se están aplicando una gota o dos de tintura impregnada de cannabis bajo la lengua, donde son absorbidas por la arteria sublingual y, en cuestión de minutos, uno queda puesto de manera privada, inodora e invisible.

Estas son algunas de las invenciones de un conjunto cada vez m√°s sofisticado de empresas emergentes de marihuana, las cuales argumentan que llevando a la industria m√°s all√° del humo pueden hacer que el cannabis sea conveniente y ubicuo: la droga del futuro y la siguiente gran bonanza.

En Estados Unidos, ocho estados y el Distrito de Columbia han legalizado el uso recreativo de la marihuana, y su uso medicinal es legal en 29 estados. La droga sigue siendo ilegal bajo la ley federal y el Departamento de Justicia ha dado muestras de que pretende aplicar medidas en√©rgicas contra los negocios. Sin embargo, el crecimiento de la industria legal del cannabis sigue superando hasta las expectativas de sus m√°s grandes impulsores: los clientes de Estados Unidos gastar√°n m√°s de 10.000 millones de d√≥lares en marihuana legal en 2018 y casi 23.000 millones para 2021, seg√ļn proyecciones de ArcView Group, una firma de investigaci√≥n e inversiones enfocada en el cannabis.

Las empresas emergentes de la industria dicen que ese crecimiento ha sido impulsado por algo sencillo: el humilde porro hecho a mano estaba frenando el avance de la marihuana. Mientras que, libres del humo y su parafernalia, los nuevos métodos de suministro -sobre todo los vaporizadores portátiles- están transformando la imagen y la utilidad del cannabis. Con ello ha llegado una clientela más generalizada.

En el nuevo mercado en apogeo, las empresas emergentes est√°n reinventando la imagen de la marihuana: de una droga para "fumados perezosos" a una de "bienestar". Es un remedio universal para una sociedad ansiosa y aturdida por la tecnolog√≠a, un b√°lsamo para todos los padecimientos, un ung√ľento para todos los estados de √°nimo; es como si el ibuprofeno se mezclara con una copa de vino tinto rebajada con un poco de antidepresivos y un toque del gur√ļ Deepak Chopra.

"Este puede ser un desaf√≠o del cannabis, pero tambi√©n es la oportunidad... hay miles de combinaciones posibles", dijo Troy Dayton, el director ejecutivo de ArcView. Dayton se√Īal√≥ que hay un abanico de problemas que las empresas de cannabis se han propuesto tratar, desde la ansiedad, el insomnio y el dolor, hasta problemas con la libido y la creatividad. "Es el sue√Īo de todo vendedor".

El crecimiento de Eaze, una empresa emergente que entrega cannabis a domicilio en el área de la bahía de San Francisco y San Diego, muestra las tendencias que le están dando forma a la industria naciente. Cuando Eaze comenzó en 2014, la flor de la marihuana -es decir, el brote verde que pones en tu pipa para fumar- conformaba el 85 por ciento de las ventas. Ahora representa menos de la tercera parte.

En 2017, la venta de la flor fue superada por la de cartuchos para vaporizar; al igual que en los cigarrillos electr√≥nicos, utilizan un aparato para calentar un aceite infundido con cannabis. Puesto que no quema material org√°nico, el cannabis vaporizado se considera m√°s seguro que el fumado, tal como la nicotina vaporizada es considerada menos da√Īina que los cigarrillos.

"A muchos usuarios nuevos, el concepto de fumar simplemente les parece nocivo", dijo Jim Patterson, director ejecutivo de Eaze.

Sin embargo, vaporear tiene otras ventajas por encima de fumar. Produce una fracci√≥n del olor, no necesita ning√ļn otro aditamento, es port√°til, se oculta f√°cilmente y es f√°cil de usar: presionas el bot√≥n e inhalas. Y como los cartuchos pueden incluir sabores y mezclas de distintos compuestos de cannabis para producir efectos m√°s fuertes o m√°s sutiles, los vaporizadores pueden ser etiquetados y comercializados en decenas de nichos comerciales.

Eaze -que hasta este a√Īo solo hab√≠a estado ofreciendo ventas medicinales y ahora vende cannabis para uso recreativo y medicinal- dijo que gracias en parte a los vaporizadores, sus ventas aumentaron 300 por ciento en 2017 (Patterson no quiso revelar la cantidad en d√≥lares). Para finales de 2017, la empresa estaba haciendo m√°s de 120.000 entregas al mes. Las mujeres conformaron el 35 por ciento de su base de consumidores el a√Īo pasado, comparado con el 25 por ciento en 2015. Adem√°s, el grupo de edad de mayor crecimiento entre sus consumidores era el de los llamados baby boomers, quienes nacieron poco despu√©s de la Segunda Guerra Mundial.

"La historia aquí es que el consumidor promedio de cannabis es cada vez más el estadounidense promedio", dijo Patterson.

Anticip√°ndose a la legalizaci√≥n total que entr√≥ en vigencia el 1 de enero, Eaze llen√≥ de publicidad la zona de la bah√≠a de San Francisco con afiches que presentaban el cannabis como una terapia para varios padecimientos espec√≠ficos: "Hola, marihuana; adi√≥s, ansiedad" y "Hola, marihuana; adi√≥s, insomnio". Patterson dijo que la publicidad hab√≠a estado rindiendo frutos: los pedidos se hab√≠an triplicado desde el inicio del a√Īo. La empresa, que ha recaudado casi 52 millones de d√≥lares de inversionistas, no quiso revelar en cu√°nto est√° valuada.

Otra empresa emergente es Cura Cannabis Solutions, una compa√Ī√≠a de Oreg√≥n que fabrica cartuchos para vaporizador. Ha reportado un crecimiento igual de robusto: en diciembre de 2016, las ventas de Cura fueron de 2 millones de d√≥lares; un a√Īo m√°s tarde, los ingresos hab√≠an alcanzado los 7 millones de d√≥lares al mes.

Las empresas emergentes relacionadas con el cannabis han reportado problemas para encontrar inversionistas que estén metidos en su industria, pero Nitin Khanna, el director ejecutivo y cofundador de Cura, sugirió que el interés de los inversionistas había cambiado. "Actualmente, estamos recaudando dinero a partir de una valuación de 400 millones de dólares", comentó.

Vivien Azer, una analista que estudia los mercados del alcohol y el cannabis en la firma de servicios financieros Cowen, dijo que el atractivo en aumento del cannabis era parte de una tendencia cultural a largo plazo. Durante la √ļltima d√©cada, la percepci√≥n social de la marihuana ha mejorado r√°pidamente, de tal forma que su ascenso ahora incluso representa una posible amenaza para los negocios relacionados con el alcohol.

"Considero que el alcohol y el cannabis se sustituyen en el mercado", dijo Azer. Y se√Īal√≥ que desde 2008, seg√ļn un sondeo,¬† ha disminuido dr√°sticamente el n√ļmero de personas de 18 a 25 a√Īos que dijeron haber consumido alcohol el a√Īo anterior, a la par de un aumento dr√°stico en el n√ļmero de los que dijeron haber consumido cannabis en ese mismo periodo.

La tendencia est√° impulsada por un cambio en la percepci√≥n de riesgo. Los j√≥venes sol√≠an pensar que fumar marihuana era m√°s arriesgado que el alcohol, pero en la √ļltima d√©cada esa idea se ha transformado.

"Personas cada vez más jóvenes consideran que el alcohol es más riesgoso y creen que el cannabis lo es mucho menos", dijo Azer.

En un reporte para inversionistas el a√Īo pasado, la analista se√Īal√≥ que el uso del cannabis est√° ganando aceptaci√≥n entre las personas de todos los grupos de edad, etnia e ingresos. La legalizaci√≥n tambi√©n tiende a reducir el precio del cannabis, lo cual aumenta a√ļn m√°s su atractivo.

La conclusi√≥n de su informe: los j√≥venes de hoy est√°n a la vanguardia. El cannabis podr√≠a estar a punto de convertirse en la droga preferida del ma√Īana, un futuro en el que muchos de nosotros disfrutaremos de sus efectos sin fumarla.

 

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