Detección de ondas gravitacionales gana el Nobel de Física 2017
Por: El País Martes, Octubre 03, 2017-Hrs.
De izquierda a derecha, Rainer Weiss, Barry Barish y Kip Thorne.
AFP

Los cient√≠ficos estadounidenses Rainer Weiss, Barry Barish y Kip Thorne han ganado el Premio Nobel de F√≠sica 2017 por su trabajo en LIGO, el detector de ondas gravitacionales.¬† El jurado ha reconocido a los cient√≠ficos por un "descubrimiento que sacudi√≥ al mundo", ha se√Īalado G√∂ran Hansson, secretario general de la Real Academia de Ciencias Sueca, en el momento de anunciar el fallo del jurado.Weiss recibe una mitad del premio y Thorne y Barish comparten la otra por su "contribuci√≥n decisiva en los detectores de LIGO y la observaci√≥n de ondas gravitacionales", ha se√Īalado el jurado. Los tres f√≠sicos, junto al resto de la colaboraci√≥n internacional del experimento, tambi√©n recibieron este a√Īo el Premio Princesa de Asturias por su papel en el Observatorio de Interferometr√≠a L√°ser de Ondas Gravitacionales.

Albert Einstein fue el primero en predecir la existencia de estas se√Īales, pero estaba convencido de que nadie podr√≠a detectarlas. Su Teor√≠a General de la Relatividad implicaba que algunos de los cuerpos m√°s violentos del universo -como los agujeros negros- liberan energ√≠a en forma de ondas gravitacionales que se expanden por el espacio-tiempo a la velocidad de la luz deform√°ndolo como hace una piedra al caer en un estanque. Estos cuerpos est√°n tan lejos que, al llegar a la Tierra, sus ondas son tan d√©biles que no hab√≠a tecnolog√≠a capaz de captarlas, asegur√≥ Einstein.

Un siglo despu√©s, el 14 de septiembre de 2015, los detectores de LIGO captaron la primera se√Īal de una onda gravitacional, tras un trabajo que hab√≠a comenzado cinco d√©cadas antes. La produjo el choque de dos agujeros negros decenas de veces m√°s masivos que el Sol. Su onda expansiva hab√≠a viajado por el universo durante 1.300 millones de a√Īos hasta ser captada.

El jurado de la academia sueca reconoce a Rainer Weiss como uno de los pioneros en el dise√Īo de los primeros interfer√≥metros l√°ser cuyos haces de luz estaban especialmente concebidos para vibrar al paso de una leve onda gravitacional, un trabajo que inici√≥ a finales de los a√Īos 60 en el Instituto de Tecnolog√≠a de Massachusetts.

Unos a√Īos despu√©s, el f√≠sico te√≥rico Kip Thorne comenz√≥ a trabajar en el dise√Īo de dispositivos similares en el Instituto de Tecnolog√≠a de California. Ambos proyectos quedaron unidos en el actual LIGO, cuya construcci√≥n fue aprobada en 1990. Barry Barish lider√≥ la etapa de edificaci√≥n y puesta en marcha de los dos grandes interfer√≥metros del proyecto, que est√°n separados por m√°s de 3.000 kil√≥metros para maximizar las probabilidades de captar una se√Īal. Tambi√©n fue quien dio al proyecto su actual proyecci√≥n internacional -reconoce la academia- con m√°s de 1.000 cient√≠ficos de 20 pa√≠ses, incluida Espa√Īa.

La primera onda gravitacional "se capt√≥ 20 a√Īos despu√©s de que construy√©semos la primera versi√≥n de LIGO", ha recordado Barish esta ma√Īana en una entrevista telef√≥nica con la organizaci√≥n del premio, minutos despu√©s de recibir la llamada del comit√© anunci√°ndole que hab√≠a ganado. Einstein ten√≠a raz√≥n al decir que las se√Īales ser√≠an extremadamente peque√Īas, pero subestim√≥ el avance de las tecnolog√≠as capaces de captarlas. "El tama√Īo real de la se√Īal era unas mil veces m√°s peque√Īo que un prot√≥n", ha resaltado Barish.

Hasta el momento, LIGO ha registrado cuatro se√Īales de ondas gravitacionales procedentes de otras tantas fusiones de agujeros negros. La √ļltima la ocasionaron dos cuerpos de unas 30 veces la masa del Sol. Fue la primera captada tanto por LIGO como su hom√≥logo europeo, Virgo, dentro del actual proyecto de colaboraci√≥n internacional en el que participan los tres premiados.

Estas se√Īales desde los confines del cosmos abren una nueva era en la exploraci√≥n del universo.¬† Por primera vez no se basan en la observaci√≥n de luz y part√≠culas en todas sus variantes, sino en min√ļsculas deformaciones del espacio-tiempo, el material del que est√° hecho el universo, que pueden desvelar las propiedadades de cuerpos invisibles para los telescopios convencionales. Se espera que detectores como LIGO sean capaces de detectar tambi√©n ondas causadas por estrellas de neutrones, p√ļlsares y otros cuerpos. "Es algo completamente nuevo y diferente, que nos abre la puerta a nuevos mundos jam√°s observados", ha destacado la academia.

Un a√Īo m√°s, ninguno de los galardonados es una mujer. Desde que se concedi√≥ el primer galard√≥n en 1901, 207 personas han sido premiadas con el Nobel de F√≠sica. Solo dos han sido f√©minas, Marie Curie, que lo gan√≥ en 1903, y Mar√≠a Goeppert-Mayer, reconocida en 1963.