Estudiar a los volcanes para enfriar al mundo
Por: Henry Fountain / The New York Times Viernes, Febrero 09, 2018-Hrs.
Reuters

Hace casi treinta a帽os, el Pinatubo, un volc谩n en Filipinas, estall贸 a lo grande: arroj贸 a la atm贸sfera m谩s de cuatro kil贸metros c煤bicos de roca y ceniza y 20 millones de toneladas de di贸xido de azufre. Ese gas se esparci贸 por todo el mundo y se combin贸 con vapor de agua para formar aerosoles: gotitas diminutas que reflejaron una parte de la luz solar hacia fuera de la Tierra. Como resultado, durante varios a帽os, el promedio de la temperatura a nivel mundial disminuy贸 alrededor de 0,5 grados Celsius.

Las erupciones volc谩nicas poderosas como la del Pinatubo en 1991 llegan a tener una influencia natural important铆sima en el clima. Por lo tanto, investigadores de la NASA y otros cient铆ficos est谩n planeando un programa de respuesta r谩pida para estudiar la siguiente gran erupci贸n.

Y es que el impacto que tiene en el clima una erupci贸n de la magnitud de la del Pinatubo tambi茅n es una analog铆a natural de una idea que ha existido en los l铆mites de la ciencia durante a帽os: la geoingenier铆a, o el intervenir en la atm贸sfera para enfriar el planeta de forma deliberada.

Una estrategia de geoingenier铆a utilizar铆a jets que, desde una gran altura, rociar铆an en la estrat贸sfera qu铆micos similares a los expulsados por el volc谩n. As铆 que, con el estudio de la siguiente gran erupci贸n volc谩nica, los cient铆ficos tambi茅n conocer铆an de mejor manera c贸mo podr铆a funcionar un plan de ese tipo, al cual se conoce como gesti贸n de la radiaci贸n solar (SRM, por su sigla en ingl茅s).

"Esto es importante si alguna vez vamos a utilizar la geoingenier铆a", afirm贸 Alan Robock, investigador de la Universidad Rutgers, quien modela los efectos de las erupciones y ha estado involucrado en las discusiones sobre el proyecto de respuesta r谩pida. "Pero, aun si no existiera algo parecido a la geoingenier铆a, sigue siendo importante comprender la forma en que los volcanes afectan el clima".

La iniciativa de respuesta r谩pida involucrar铆a la presencia de globos a gran altura y otros m茅todos que tendr铆an como objetivo reunir datos sobre una erupci贸n lo m谩s r谩pido posible despu茅s de que esta empezara y durante los a帽os posteriores.

La idea se ha vuelto un poco urgente, pues el monte Agung, un volc谩n ubicado en Bali, comenz贸 a hacer erupci贸n a finales de noviembre. La 煤ltima gran erupci贸n del Agung ocurri贸 en 1963 y, si estallara con una furia similar, podr铆a bombear suficiente di贸xido de azufre desde una altura suficiente como para provocar un efecto de enfriamiento medible. Del mismo modo, una inmensa erupci贸n podr铆a da帽ar de forma temporal la capa de ozono, un fen贸meno que tambi茅n estudiar铆an los cient铆ficos.

La fuerza relativa de una erupci贸n se califica seg煤n el 脥ndice de explosividad volc谩nica, o IEV, una escala de cero a ocho que depende fundamentalmente del volumen de cenizas y gas que expulsa el volc谩n y de la altura que alcanzan esas expulsiones: m谩s de 30 kil贸metros en algunos casos. De acuerdo con la escala, la erupci贸n del Agung en 1963 tuvo una calificaci贸n de cinco, la misma del Pinatubo en 1991. Sin embargo, el 铆ndice no tiene una correlaci贸n exacta con el impacto en el clima: la erupci贸n del monte Santa Helena que ocurri贸 en 1980 en Washington, Estados Unidos, tuvo una explosividad similar, pero el efecto de enfriamiento fue mucho menor porque la mayor铆a de las cenizas y el gas que expuls贸 viajaron de manera lateral en vez de en forma ascendente.

Los investigadores de la NASA est谩n planeando monitorear un evento parecido al del Pinatubo, cuya "escala de erupci贸n provocar铆a tanto disminuci贸n de ozono como un importante enfriamiento de la superficie", se帽al贸 Paul A. Newman, un cient铆fico s茅nior de la agencia que est谩 ayudando a desarrollar la estrategia.

Un inter茅s particular ser铆a medir la cantidad de di贸xido de azufre que se libera en las primeras semanas, antes de que el gas se combine con el vapor de agua para producir los aerosoles reflejantes.

Tambi茅n ser铆a importante monitorear los aerosoles conforme pasa el tiempo, para ver qu茅 tan grandes se vuelven y c贸mo finalmente se deshacen. Los aerosoles m谩s grandes dejar铆an la atm贸sfera en menos tiempo y eso disminuir铆a el impacto del enfriamiento.

Algunos sat茅lites ambientales pueden monitorear las erupciones volc谩nicas, pero los globos ser铆an un componente fundamental de cualquier programa de respuesta r谩pida. Los globos tienen un costo relativamente bajo y se pueden lanzar desde distintos lugares. Ser铆a importante volarlos a la misma latitud en la que se ubica el volc谩n en erupci贸n, porque la columna de gas suele moverse primero de este a oeste.

A largo plazo, un programa bien consolidado de monitoreo requerir铆a de aeronaves de la NASA y otras agencias, mencion贸 Jack Kaye, subdirector de investigaci贸n en la divisi贸n de Ciencias de la Tierra de la NASA. Lo m谩s probable es que lo anterior requiera que esas aeronaves se utilicen para esto en vez de en otros proyectos de investigaci贸n, se帽al贸 Kaye. "Puede que deban cambiar los planes de otras personas", afirm贸.

La mayor铆a de los aviones no alcanzan las altitudes necesarias para llegar a la parte de la atm贸sfera donde se forman los aerosoles, aunque se pueden equipar con sensores que tomen mediciones desde m谩s abajo. "Ser铆a una enorme redirecci贸n de recursos", coment贸 Newman. "Es algo que solo se hace si existe algo muy importante que se deba observar".

Los funcionarios de la NASA minimizan los beneficios de estudiar un programa de investigaci贸n de volcanes para la geoingenier铆a. Desde hace mucho tiempo, esta ha sido marginada por una buena parte de la comunidad cient铆fica, pues se le percibe como una medida arriesgada y como un 煤ltimo recurso para resolver problemas del clima que se podr铆an solucionar de mejor manera por medio de la reducci贸n de emisiones de gases de efecto invernadero. Durante muchos a帽os, el simple hecho de discutir conceptos de geoingenier铆a se ha considerado un tab煤 entre una gran cantidad de cient铆ficos.

"Desde mi punto de vista, en realidad, los problemas m谩s graves son los relacionados con el impacto de los volcanes, no la SRM", afirm贸 Newman.

No obstante, en los 煤ltimos a帽os, algunos cient铆ficos y legisladores han empezado a argumentar a favor de una investigaci贸n directa y limitada de los conceptos de geoingenier铆a para comprender mejor tanto su potencial como sus riesgos, y para estar mejor preparados en caso de que el calentamiento global alcance un punto en el que sea necesario efectuar alg煤n tipo de medida de emergencia.

Unos cuantos cient铆ficos han propuesto experimentos a peque帽a escala en exteriores para estudiar los aspectos de la gesti贸n de la radiaci贸n solar y la Uni贸n Americana de Geof铆sica, una de las sociedades cient铆ficas m谩s grandes de Estados Unidos, respald贸 en enero la idea de investigar lo que llam贸 la "intervenci贸n clim谩tica".

Los cient铆ficos no pueden predecir con precisi贸n cu谩ndo har谩 erupci贸n un volc谩n. A pesar de que el monte Agung ha sido monitoreado de cerca desde que volvi贸 a estar activo, los cient铆ficos no pueden asegurar si har谩 erupci贸n o cu谩ndo lo har铆a.

Aun si eso sucediera pronto, no hay garant铆a de que tenga la explosividad necesaria para enviar a la atm贸sfera cantidades significativas de gas y ceniza a una altura suficiente, de manera que valiera la pena el monitoreo. De hecho, algunos vulcan贸logos sugieren que, debido a que el Agung tuvo una erupci贸n poderosa hace apenas medio siglo, cualquier otra que ocurra en este momento podr铆a carecer de la potencia necesaria.

Tampoco se espera que la erupci贸n reciente del monte May贸n en las Filipinas tenga alg煤n tipo de impacto en el clima.

Sin embargo, Robock dijo que con el tiempo alg煤n volc谩n har谩 erupci贸n con una intensidad parecida a la del Pinatubo en 1991. "Es probable que sea alguno del cual nunca hayan o铆do", coment贸.