La colonia de ping√ľinos rey m√°s grande del mundo disminuye un 90 %
Por: The New York Times Jueves, Agosto 02, 2018-Hrs.
AFP

Despu√©s de tres d√©cadas sin ser vista por los humanos, una colonia gigante de ping√ľinos rey ha perdido el 90 por ciento de su poblaci√≥n, de acuerdo con un nuevo estudio.

La colonia de 500.000 parejas reproductoras, desde hace mucho considerada la m√°s grande de ping√ľinos rey en el mundo, viv√≠a en √éle aux Cochons (o isla de los Cerdos), un territorio franc√©s en el archipi√©lago de Crozet en el sur del oc√©ano √ćndico, entre Sud√°frica y la Ant√°rtida.

Sin embargo, los ping√ľinos no se han contado en persona desde 1982, la √ļltima vez que los investigadores visitaron la isla. A finales de 2016, los investigadores sobrevolaron en helic√≥ptero y vieron una cantidad de ping√ľinos notoriamente menor a la que esperaban.

A raíz de eso, los investigadores examinaron detenidamente tres décadas de imágenes satelitales y concluyeron que solo hay sesenta mil parejas reproductoras restantes en la isla.

"De verdad nos resulta sorprendente", dijo Henri Weimerskirch, coautor del nuevo artículo publicado en Antarctic Science y miembro de los equipos de investigación de 1982 y 2016. "Es realmente muy deprimente".

El equipo de investigadores sospecha que el cambio clim√°tico puede ser uno de los factores, como lo ha sido en otras colonias de ping√ľinos en partes de la Ant√°rtida. Sin embargo, la competencia para obtener recursos, las enfermedades y la reubicaci√≥n quiz√° tambi√©n contribuyeron a la p√©rdida de poblaci√≥n.

Los cient√≠ficos planean hacer un conteo en la isla, pero no pueden llegar al lugar sino hasta finales del oto√Īo de 2019, debido a problemas de costo y coordinaci√≥n, coment√≥ Weimerskirch, director de investigaciones del Centro Chiz√© de Estudios Biol√≥gicos en el Centro Nacional Franc√©s de Investigaci√≥n Cient√≠fica. No es f√°cil llegar a la isla de los Cerdos, una reserva natural protegida, y los animales no pueden verse desde el agua porque la colonia se encuentra tierra adentro, se√Īal√≥.

Si el conteo desde las im√°genes satelitales es correcto, la poblaci√≥n global de ping√ľinos rey ha disminuido de manera significativa; se calcula que ahora existen de 1,5 a 1,7 millones de parejas reproductoras en todo el mundo despu√©s de esta p√©rdida. Antes no se consideraban una especie en peligro de extinci√≥n, pero ahora podr√≠an serlo, dijo Weimerskirch.

Los ping√ľinos rey son la segunda de estas especies de mayor tama√Īo despu√©s de los ping√ľinos emperador. No anidan, sino que ponen un huevo y los padres toman turnos incub√°ndolo durante dos meses con una capa abdominal llamada parche o placa de incubaci√≥n. Los ping√ľinos rey dejan en tierra firme a sus j√≥venes cr√≠as y nadan al sur para buscar peces y calamares en las aguas del frente polar de la Ant√°rtida, donde el agua fr√≠a y profunda se mezcla con mares m√°s templados. Si no logran llegar al frente polar ni nadar de regreso en cuesti√≥n de una semana, sus cr√≠as mueren de hambre.

El problema parece haber comenzado en 1997, cuando un suceso clim√°tico de El Ni√Īo aument√≥ la temperatura de manera considerable durante un a√Īo, lo cual alej√≥ sus fuentes de alimento m√°s al sur, por lo que las cr√≠as murieron antes de que los padres pudieran regresar a alimentarlas.

Todas las colonias de ping√ľinos rey en el oc√©ano √ćndico sur sufrieron ese a√Īo, pero las poblaciones en la isla de la Posesi√≥n, cerca de ah√≠, se recuperaron r√°pidamente, seg√ļn mostraron los conteos en el lugar, as√≠ que los investigadores supusieron que la colonia tambi√©n se hab√≠a recuperado en la isla de los Cerdos, dijo Weimerskirch. Las im√°genes satelitales muestran que no fue as√≠.

No est√° claro por qu√© la colonia no se recuper√≥. Weimerskirch dijo que entre las posibilidades est√° alg√ļn tipo de infecci√≥n o par√°sito que solo afect√≥ a los animales en esta isla; los depredadores como los gatos ferales, que acaban con los nidos, o quiz√° hubo demasiada competencia por los recursos en la colonia gigante y solo las criaturas m√°s aptas pudieron sobrevivir.

Algunos de los animales pudieron haberse mudado de la isla de los Cerdos, que tiene cerca de 67 kil√≥metros cuadrados (casi el tama√Īo de Manhattan), coment√≥ Weimerskirch.

Dijo que el equipo detect√≥ una peque√Īa colonia en una isla cercana, la cual no exist√≠a en la d√©cada de los ochenta. Sin embargo, solo incluye algunas decenas de miles de parejas reproductoras -la cantidad no se acerca ni un poco al n√ļmero que se perdi√≥- y la reubicaci√≥n no es f√°cil para los ping√ľinos, que naturalmente regresan al lugar donde nacieron.

Emiliano Trucchi, bi√≥logo evolutivo de la Universidad de Ferrara en Italia, quien tambi√©n estudia a los ping√ľinos rey en el archipi√©lago de Crozet, dijo que el informe lo perturb√≥.

El trabajo que Trucchi y sus colegas publicaron a principios de este a√Īo plante√≥ preguntas acerca de c√≥mo los ping√ľinos rey podr√≠an lidiar con mares que se calientan debido al cambio clim√°tico. Su modelo predijo que los ping√ľinos de Crozet perder√≠an su h√°bitat para el a√Īo 2100 y se ver√≠an obligados a trasladarse a otro lugar o morir.

Un problema local como lo que está sucediendo en la isla de los Cerdos podría acelerar su declive, dijo Trucchi.

"Deben hacerse investigaciones más profundas", agregó. "Es un proceso muy peculiar y debemos entender cómo incluirlo en el panorama general".