Plantas medicinales de la Amazonía
Por: Edward Hammond - Red Tercer Mundo Viernes, Diciembre 12, 2014-Hrs.

Los derivados de la savia de sangre de grado, un árbol amazónico usado en la medicina tradicional por los pueblos indígenas, se ha convertido en parte de las carteras corporativas. Pero esta historia sirve para recordar que la inversión privada no se traduce necesariamente en asociaciones efectivas con los pueblos indígenas para conservar la biodiversidad y sus perspectivas de participación en los beneficios siguen siendo sombrías.

Con un entusiasta comunicado de prensa, la compa√Ī√≠a Jaguar Animal Health, con sede en California, anunci√≥ el 29 de setiembre de 2014 su primer producto: un antidiarreico de uso animal derivado del sangre de grado (Croton lechleri), un √°rbol de la Amazon√≠a. Y alienta a los inversionistas a que inviertan en la empresa, prometiendo producir una serie de productos basados en ingredientes activos de dicha planta para el tratamiento de problemas gastrointestinales en animales de granja y animales dom√©sticos, desde camellos hasta gatos.

Para los gerentes de Jaguar Animal Health, el trabajo con el sangre de grado ha sido una carrera. Recaudaron y gastaron más de doscientos millones de dólares en el proyecto, tienen un nuevo paquete accionario de setenta millones de dólares sobre la mesa, y un fármaco recientemente aprobado para aplicación humana que ha comenzado a generar ingresos, aunque probablemente no en la forma que los ejecutivos de la empresa habían pensado.

Sin embargo, la mayor parte de los productos anunciados hasta ahora por Jaguar Animal Health son reformulaciones de los mismos ingredientes extra√≠dos del √°rbol sangre de grado que durante m√°s de veinte a√Īos empresas predecesoras buscaron vender como f√°rmacos humanos.

La breve y triste vida de Shaman Pharmaceuticals

Quienes han seguido desde hace tiempo el tema del acceso y la distribución de los beneficios en el Convenio sobre la Diversidad Biológica recordarán los principios de la década de 1990, cuando el Convenio recién empezaba y una ola de optimistas bioprospectores inundaron los bosques tropicales en todo el mundo en busca del "oro verde".

Entre esa camada destacaba una empresa fundada en 1989, con sede en California, de nombre Shaman Pharmaceuticals. A diferencia de otras compa√Ī√≠as farmac√©uticas de esa √©poca, Shaman abraz√≥ el Convenio sobre la Diversidad Biol√≥gica, o al menos su idea, expresando admiraci√≥n por los pueblos ind√≠genas y sus conocimientos tradicionales. Busc√≥ relacionarse con las organizaciones ind√≠genas declarando su intenci√≥n de vender y compartir los beneficios que obtuviera de los medicamentos derivados de plantas medicinales tradicionales, especialmente de la Amazon√≠a, por lo cual recibi√≥ elogios.

Shaman Pharmaceuticals fue muy activa en la Amazon√≠a occidental, donde aprovech√≥ el conocimiento tradicional y las plantas medicinales de la regi√≥n. Se benefici√≥ con colecciones, en especial famosos pueblos de la cuenca del r√≠o Mara√Ī√≥n en Ecuador y Per√ļ, los Shuar, Achuar, Huambisa y Awajun, quienes hab√≠an resistido ferozmente a los Incas, los espa√Īoles y m√°s tarde a las pr√°cticas predatorias de las empresas en sus territorios. Shaman complement√≥ estas colecciones con plantas recogidas en √Āfrica Occidental y posiblemente en otras regiones.

Hubo un auge en torno al sangre de grado, incluso de parte de compa√Ī√≠as de productos homeop√°ticos, el cual dio lugar a una demanda, no siempre bien regulada desde el punto de vista medicinal y ambiental, del l√°tex rojo del √°rbol. Pero las promesas de distribuci√≥n de los beneficios por parte de Shaman Pharmaceuticals no se materializaron; sus patentes fueron cada vez m√°s un pillaje de los conocimientos tradicionales y el reparto de los beneficios fue, en el mejor de los casos, m√≠sero.

La transformación en Napo Pharmaceuticals

Para 1999, despu√©s de haber gastado m√°s de cien millones de d√≥lares, Shaman Pharmaceuticals se encontr√≥ con que no pod√≠a pagar el costo de los ensayos cl√≠nicos para su antidiarreico basado en el sangre de grado. Se trataba del √ļnico producto con probabilidades serias de ser aprobado. Fue as√≠ que a comienzos de 2001 la empresa se declar√≥ en bancarrota.

Shaman Pharmaceuticals hab√≠a muerto legalmente, pero r√°pidamente apareci√≥ una nueva compa√Ī√≠a de nombre Napo Pharmaceuticals, que compr√≥ los principales activos de Shaman y retom√≥ lo que hab√≠a dejado.

Napo adopt√≥ la estrategia de realizar acuerdos de investigaci√≥n y desarrollo de f√°rmacos del sangre de grado con otras compa√Ī√≠as m√°s poderosas. Fue as√≠ que comenz√≥ a trabajar con Salix Pharmaceuticals, en Carolina del Norte, que obtuvo derechos de Estados Unidos, Europa y Jap√≥n, y Glenmark Pharmaceuticals, de Mumbai, India, que obtuvo derechos en ciento cuarenta pa√≠ses en desarrollo.

Con el apoyo de Glenmark y Salix, Napo obtuvo finalmente en 2012 aprobaci√≥n en Estados Unidos -y posteriormente en India- para un medicamento a partir del sangre de grado para el tratamiento de diarrea en pacientes con sida. Veinte a√Īos despu√©s de que Shaman Pharmaceuticals comenzara las investigaciones, el Fulyzaq (crofelemer) se vende en el mercado. Las estimaciones de las ventas del nuevo medicamento en Estados Unidos var√≠an, pero podr√≠a llegar a los veinte millones de d√≥lares por a√Īo, lo cual resulta modesto para la industria. Glenmark fabrica crofelemer para Salix y para su propia venta.

Si bien la estrategia de Napo de dar licencias de su propiedad intelectual sobre el sangre de grado permiti√≥ la comercializaci√≥n del crofelemer, las relaciones comerciales con sus asociados no prosperaron. En 2011, Napo intent√≥ infructuosamente revocar las licencias que hab√≠a concedido a las compa√Ī√≠as de Carolina del Norte y Mumbai. Perdi√≥ ambas batallas legales y, en el proceso, parece haber perdido control de su medicamento basado en el sangre de grado.

La situaci√≥n financiera y en materia de propiedad intelectual de Napo no es clara. El resultado de los juicios sugiere que en gran medida la compa√Ī√≠a ha perdido el control del crofelemer para uso humano. La p√°gina web de Napo parece estar abandonada y sus empleados m√°s importantes tienen otros trabajos. Es posible que sus accionistas reciban algunas regal√≠as de las ventas de Salix o Glenmark. Sin embargo, aparte de poder llegar a recibir regal√≠as de sus ex socios comerciales, Napo no parece ser viable.

Jaguar Animal Health entra en escena

Pero, al igual que su predecesora Shaman Pharmaceuticals, la defunci√≥n de Napo Pharmaceuticals no ha significado el fin del camino para el mismo equipo directivo que ha llevado adelante el inter√©s comercial por el sangre de grado como producto central de la compa√Ī√≠a.

Si bien Napo concedi√≥ las patentes del crofelemer de Shaman a Salix y Glenmark para aplicaciones farmac√©uticas humanas, conserv√≥ los derechos para su uso veterinario. La nueva compa√Ī√≠a, Jaguar Animal Health, ha obtenido de Napo licencia sobre la patente para uso veterinario, gran parte de la cual se origin√≥ con Shaman. Jaguar Animal Health tambi√©n hered√≥ derechos sobre las colecciones de plantas medicinales y conocimientos tradicionales de Shaman, lo cual presenta como un importante activo.

A punto de convertirse en una nueva compa√Ī√≠a de comercializaci√≥n p√ļblica y habiendo lanzado su primer producto, el futuro de Jaguar Animal Health se basa en el sangre de grado, al igual que hab√≠a ocurrido antes con Shaman y Napo. Si la oferta p√ļblica inicial de Jaguar por setenta millones de d√≥lares tiene √©xito, es posible que en el √ļltimo cuarto de siglo la cifra para el desarrollo de medicamentos a partir del sangre de grado se acerque o supere los trescientos millones de d√≥lares.

La página web de Jaguar Animal Health se jacta de que la firma tiene "acceso a poderosos compuestos" y "derechos mundiales exclusivos a una gran biblioteca de plantas medicinales". Este activo, fundamental para atraer a posibles inversionistas, se basa en el conocimiento tradicional de pueblos indígenas.

Dinero para el sangre grado

La era de Shaman
1989-1990 U $10 millones en capital de riesgo
1990-1991 U $20 millones en capital de riesgo
1993 U $63 millones, ofertas de la bolsa de NASDAQ accionarias en NASDAQ
1998 U$20 millones en pagarés
1999 U$8 millones en pagarés

La era de Napo
1999 U$650,000 "inversores providenciales" (supuestamente para comprar la propiedad intelectual de Shaman)
1999-2008 U$61 millones de inversores privados
2006 U$24 millones en ofertas de la Bolsa de Londres
Inversiones no reveladas de Salix y Glenmark

La era de Jaguar
2014 U $ 5 millones, BioVeda China Fund
2014 U $ 70 millones, oferta p√ļblica inicial en la bolsa de NASDAQ (planificada)
Total: U$211,7 millones, m√°s inversiones de Salix y Glenmark y ofertas p√ļblicas iniciales pendientes. (Algunos estiman m√°s.)

Ingresos por ventas
2014+ Las estimaciones var√≠an. Las ventas del crofelemer de Salix son quiz√°s de U$20 millones de d√≥lares por a√Īo. Las ventas de Glenmark no se conocen, aunque la compa√Ī√≠a ha estimado un mercado de entre U$300 millones y U$500 millones anuales en el cual tiene derechos. Napo podr√≠a recibir regal√≠as.

Nada para los pueblos indígenas

Aunque actualmente se comercializan medicamentos humanos y veterinarios basados en el sangre de grado, los pueblos indígenas de la Amazonía, quienes aportaron para ello los recursos genéticos y sus conocimientos medicinales tradicionales, recibieron magros beneficios de la explotación de dicho árbol amazónico por parte de Shaman, Napo y Jaguar.

El conocimiento y los recursos de los pueblos ind√≠genas han sido reiteradamente patentados, mientras que durante m√°s de dos d√©cadas se movilizaron cientos de millones de d√≥lares para apoyar el trabajo de tres compa√Ī√≠as.

Veinticinco a√Īos despu√©s de creada Shaman, y con m√°s de doscientos millones de d√≥lares gastados para comercializar el sangre de grado, el panorama de la distribuci√≥n de los beneficios para los pueblos ind√≠genas de la Amazon√≠a sigue siendo sombr√≠o. Para ellos, el principal "beneficio" hasta ahora ha sido recoger y proveer de l√°tex del sangre de grado a las empresas, como materia prima. Una actividad extractiva que recuerda el viejo comercio de caucho amaz√≥nico.

Si bien ahora apareci√≥ un producto farmac√©utico comercializable derivado del sangre de grado para uso humano, parece que la heredera comercial de Shaman, Napo Pharmaceuticals, ya no lo controla. Se desconoce hasta qu√© punto las compa√Ī√≠as socias comerciales de Napo, Salix y Glenmark, heredaron los compromisos de distribuci√≥n de los beneficios contra√≠dos por Shaman, pero todo indica que seguramente son limitados.

¬ŅLa situaci√≥n cambiar√° ahora que se est√°n vendiendo medicamentos humanos y veterinarios?

Hay pocos indicios de que ello ocurra, aunque cambie la suerte de Napo. Las reivindicaciones sobre el crofelemer expiran dentro de cuatro a√Īos, en 2018, y queda poco tiempo para elaborar un programa de distribuci√≥n de los beneficios que muchos dir√≠an que fue mal concebido desde su inicio, y que ya ha caducado hace d√©cadas.

Cabe se√Īalar que Shaman/Napo/Jaguar tienen o tuvieron su sede en Estados Unidos, pr√°cticamente el √ļnico pa√≠s que no es Parte del Convenio sobre la Diversidad Biol√≥gica, y esto tal vez podr√≠a explicar la situaci√≥n. Pero los acuerdos de Shaman dijeron estar inspirados en el Convenio y pretendieron estar en l√≠nea con el mismo.

En muchos sentidos, lo que el Convenio sobre la Diversidad Biol√≥gica supuestamente deb√≠a parar es exactamente lo que ocurri√≥. Se lanza un nuevo medicamento al mercado, uno que indudablemente se deriva del conocimiento y los recursos de pueblos ind√≠genas. El medicamento fue desarrollado por una compa√Ī√≠a ostensiblemente comprometida con el Convenio. Y sin embargo, con toda la alharaca y el dinero gastado, no dej√≥ nada bueno para los pueblos ind√≠genas y la biodiversidad.

La gerencia de Shaman/Napo/Jaguar siempre prometi√≥ rectificar esos desequilibrios. Embanderada con sus buenas intenciones, Shaman y Napo lograron reclutar como inversionistas a acaudalados defensores estadounidenses de los derechos de los pueblos ind√≠genas. El mecanismo escogido por la empresa fue Healing Forest Conservancy, una organizaci√≥n no gubernamental menor cuyos directores son los mismos de Jaguar Animal Health y que desde hace quiz√°s unos quince a√Īos no ha hecho una sola donaci√≥n.

A pesar de esta deplorable situaci√≥n, Jaguar Animal Health est√° sacando al mercado nuevos medicamentos animales basados en el sangre de grado, e invita a los inversores a invertir otros setenta millones de d√≥lares. Seg√ļn el historial de Shaman y Napo, poco o nada de ese dinero llegar√° a los pueblos ind√≠genas para ayudarlos a defender su biodiversidad, cultura y territorio.

Movilizar al sector privado para financiar la conservación y la utilización sustentable de la biodiversidad es un creciente reclamo. Pero la historia de Shaman/Napo/Jaguar y los pueblos indígenas a los que incumplieron sirve para recordar que la inversión del sector privado -aunque se jacte de apoyar al Convenio sobre la Diversidad Biológica y sus objetivos- no necesariamente se traduce en asociaciones efectivas con pueblos indígenas y comunidades locales para conservar y utilizar la biodiversidad.

Edward Hammond es Director de la consultora Prickly Research (www.pricklyresearch.com) con sede en Austin, Texas, y asesor de Third World Network (TWN) en temas de biodiversidad, bioseguridad y propiedad intelectual.